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Martes 27 noviembre de 2018 | Publicado a las 16:48
Copepodos: los desconocidos habitantes de los ríos y lagos de la Antártica que revelan sus secretos
Por César Vega Martínez
La información es de Comunicado de Prensa
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Sus peque√Īas dimensiones no son impedimento para que se distribuyan por todo el planeta. Forman parte del zooplancton en ambientes marinos y dulceacu√≠colas, adem√°s de cumplir un rol fundamental en la cadena alimentaria e indicar cambios ambientales. Nos referimos a los cop√©podos, un grupo de crust√°ceos que habita en casi todos los ecosistemas acu√°ticos y que han acaparado la atenci√≥n de investigadores chilenos.

Por ello, a través del Ministerio del Medio Ambiente se publicaron los registros de 14 especies de copépodos del género Boeckella que viven en la Patagonia chilena y argentina, en las islas subantárticas y en la Antártica. El trabajo fue elaborado por científicos del Instituto de Ecología y Biodiversidad (IEB), Universidad de Chile, Universidad de Magallanes, Costa Humboldt y del British Antarctic Survey (Reino Unido), con el fin de facilitar la investigación y democratizar el acceso a datos sobre la poco explorada biodiversidad de agua dulce.

‚ÄúLa fauna ant√°rtica terrestre o dulceacu√≠cola es muy escasa y reducida en comparaci√≥n con la biodiversidad marina, ya que no existen mam√≠feros, anfibios o reptiles y solo hay una especie de ave. Adem√°s, muchos creen que todo el continente est√° congelado, pero posee la mayor diversidad de sistemas de agua l√≠quida, como fiordos, lagos, entre otros, en los cuales habitan los cop√©podos‚ÄĚ se√Īala Claudia Maturana, cient√≠fica del Instituto de Ecolog√≠a y Biodiversidad, quien recibe apoyo de CONICYT y del Instituto Ant√°rtico Chileno para su investigaci√≥n.

Si bien los lagos magallánicos y antárticos suelen ser oligotróficos, es decir, tienen pocos nutrientes, también se diferencian entre sí.

Claudia Maturana
Claudia Maturana

Mientras en la Patagonia existe mayor riqueza de especies de Boeckella, en el continente blanco solo se encuentra Boeckella poppei. Fue precisamente esta √ļltima especie la que despert√≥ el inter√©s de los cient√≠ficos por ser el √ļnico invertebrado presente en los lagos de la Ant√°rtica continental, Pen√≠nsula Ant√°rtica y de las islas subant√°rticas.

‚ÄúSi bien en el continente blanco existen otros cop√©podos de agua dulce, Boeckella poppei es el √ļnico crust√°ceo que tiene una presencia tan amplia en este territorio‚Äú, explica Maturana, quien expuso hace unos d√≠as parte de este trabajo en el Museo de Historia Natural de Londres.

Dentro de las principales caracter√≠sticas de estos animales se encuentra su alta resistencia y adaptabilidad. Para hacerse una idea, este artr√≥podo posee una intensa coloraci√≥n roja que lo protege de la radiaci√≥n UV, y habita en lagos extensos y profundos que conectan con aguas marinas, o en ecosistemas m√°s peque√Īos y someros que se nutren del derretimiento de los hielos, someti√©ndose a temperaturas menores a los 5¬įC, e inclusive bajo los 0¬įC.

‚ÄúEste animal puede permanecer en estado de huevo por muchos a√Īos, como si hibernara, para sobrevivir a condiciones extremas. En invierno, por ejemplo, los lagos en la Ant√°rtica se congelan, entonces para subsistir puede irse a las profundidades o bajar su nivel de metabolismo.‚ÄĚ

La investigadora del IEB agrega: ‚ÄúEn el a√Īo 2012, un equipo de cient√≠ficos chinos analiz√≥ sedimentos de una laguna cercana a su base ant√°rtica y detectaron huevos viables de Boeckella poppei, los cuales ten√≠an 100 a√Īos y pod√≠an eclosionar en cualquier momento.‚ÄĚ

¬ŅArrastrados por la industria ballenera?

Actualmente, una de las grandes interrogantes es cómo Boeckella poppei se convirtió en uno de los pocos representantes de la fauna terrestre y de agua dulce de la Antártica.

‚ÄúNo existe certeza sobre lo que sucedi√≥ cuando el continente atraves√≥ la √ļltima gran glaciaci√≥n hace m√°s de 20 mil a√Īos. Mientras algunos apuntan a que se extingui√≥ todo, otros piensan que algunas especies sobrevivieron con la ayuda de refugios‚ÄĚ, relata Maturana.

SEbasti√°n Rosenfeld
SEbasti√°n Rosenfeld

Considerando su extensa distribución en Antártica, el Boeckella poppei constituye un modelo para poner a prueba las dos hipótesis anteriores.

La gran interrogante es si este copépodo colonizó el continente más austral de la Tierra desde la Patagonia o islas subantárticas, o si logró sobrevivir al refugiarse en lugares aislados durante los periodos glaciales y cambios climáticos acaecidos durante milenios.

Si bien existe una conexi√≥n entre las poblaciones de Boeckella poppei de la Ant√°rtica y Patagonia, esta no ser√≠a muy reciente ya que superar√≠a los 20.000 a√Īos. De todas maneras, a√ļn no se ha esclarecido c√≥mo se desplazan estos organismos. Algunas de las posibles explicaciones sugieren que las aves marinas que viajan entre ambos continentes pudieron convertirse en vectores al trasladar a estos crust√°ceos.

Otro posible mecanismo provendría al apogeo de la industria ballenera en el siglo XIX. La tripulación de los buques extraía agua dulce de las lagunas antárticas, la cual era guardada en barriles para su consumo y otros usos. Por lo tanto, al transportar o vaciar los recipientes con líquido, los cazadores de cetáceos pudieron mover a los copépodos a lugares donde no se encontraban antes.

Sin embargo, ninguna de estas teorías ha sido comprobada.

Claudia Maturana
Claudia Maturana

‚ÄúLas poblaciones de cop√©podos ant√°rticos permanecen muy pr√≠stinas y poco intervenidas. No hemos detectado un grado mayor de impacto humano‚ÄĚ, puntualiza la cient√≠fica.

Pese a sus evidentes atributos de ‚Äúsuper-crust√°ceo‚ÄĚ, no se tiene una idea clara de cu√°les son los mecanismos de diferenciaci√≥n y adaptaci√≥n a los distintos ecosistemas en los que habita. Un ejemplo de ello es que algunos individuos han experimentado una reducci√≥n de su tama√Īo corporal y de la fecundidad de las hembras, en respuesta a una menor disponibilidad de recursos en el continente ant√°rtico.

‚ÄúSi bien se ha estudiado el rol de estos animales como centinelas del cambio clim√°tico o por ser indicadores de la calidad del agua, la investigaci√≥n sobre los patrones evolutivos que ha tenido la fauna dulceacu√≠cola ha sido muy poco explorada. Por eso es importante generar y facilitar informaci√≥n desde Chile para conocer m√°s sobre la biodiversidad de agua dulce en altas latitudes‚ÄĚ, sentencia Maturana.

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