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Miércoles 20 mayo de 2020 | Publicado a las 10:00 · Actualizado a las 10:00
Telescopio de ESO en el norte de Chile capta se√Īales del nacimiento de un planeta
Por Camilo Suazo
La información es de Comunicado de Prensa
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Observaciones realizadas con el Very Large Telescope (VLT), del Observatorio Europeo Austral, han captado las reveladoras se√Īales del nacimiento de un sistema estelar.

Alrededor de la joven estrella AB Aurigae hay un denso disco de polvo y gas en el que los astr√≥nomos han detectado una estructura espiral prominente con un “giro” que marca el sitio donde se puede estar formando un planeta. La caracter√≠stica observada podr√≠a ser la primera evidencia directa de un planeta reci√©n nacido.

‚ÄúHasta ahora se han identificado miles de exoplanetas, pero poco se sabe sobre c√≥mo se forman‚ÄĚ, afirma Anthony Boccaletti, que ha dirigido este estudio desde el Observatorio de Par√≠s, Universidad PSL (Francia).

Los astrónomos saben que los planetas nacen en discos polvorientos que rodean a las estrellas jóvenes, como AB Aurigae, a medida que el polvo y el gas frío se amontonan. Las nuevas observaciones realizadas con el VLT de ESO, publicadas en la revista Astronomy & Astrophysics, proporcionan pistas cruciales para ayudar a los científicos a entender mejor este proceso.

Imagen obtenida por SPHERE del disco interior que rodea a AB Aurigae
Imagen obtenida por SPHERE del disco interior que rodea a AB Aurigae

‚ÄúNecesitamos observar sistemas muy j√≥venes para poder captar el momento en que se forman los planetas‚ÄĚ, dice Boccaletti. Pero, hasta ahora, los astr√≥nomos hab√≠an sido incapaces de obtener im√°genes lo suficientemente n√≠tidas y profundas de estos discos j√≥venes para encontrar el punto exacto que marca el lugar donde puede estar naciendo un planeta.

Las nuevas im√°genes presentan una impresionante espiral de polvo y gas alrededor de AB Aurigae, situada a 520 a√Īos luz de la Tierra, en la constelaci√≥n de Auriga (el cochero). Este tipo de espirales se√Īalan la presencia de planetas reci√©n nacidos, que ‘patean’ el gas, creando ‚Äúperturbaciones en el disco en forma de onda, algo as√≠ como la estela de un barco en un lago‚ÄĚ, explica Emmanuel Di Folco, del Laboratorio de Astrof√≠sica de Burdeos (LAB), en Francia, quien tambi√©n particip√≥ en el estudio.

A medida que el planeta gira alrededor de la estrella central, esta onda toma forma de brazo espiral. En la nueva imagen de AB Aurigae, la región amarilla espiral que vemos cerca del centro, intensamente brillante (que, con respecto a su estrella, se encuentra a la misma distancia que Neptuno del Sol), es uno de estos puntos de perturbación en el que el equipo cree que se está haciendo un planeta.

Las observaciones del sistema AB Aurigae realizadas hace unos a√Īos con el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), del que ESO es socio, proporcionaron los primeros indicios de que se estaban formando planetas alrededor de la estrella. En las im√°genes de ALMA, los cient√≠ficos vieron dos brazos espirales de gas cerca de la estrella, que se encuentran dentro de la regi√≥n interior del disco.

Luego, en 2019 y principios de 2020, Boccaletti y un equipo de astrónomos de Francia, Taiwán, Estados Unidos y Bélgica, se propusieron captar una imagen más clara dirigiendo hacia la estrella el instrumento SPHERE del VLT de ESO, en Chile. Las imágenes SPHERE son las imágenes más profundas del sistema AB Aurigae obtenidas hasta la fecha.

Con el potente sistema de captaci√≥n de im√°genes de SPHERE, los astr√≥nomos pudieron ver la luz m√°s d√©bil proveniente de los peque√Īos granos de polvo y las emisiones del disco interior. Confirmaron la presencia de los brazos espirales detectados por primera vez por ALMA y tambi√©n vieron otra caracter√≠stica destacada: un ‚Äúgiro‚ÄĚ, que indica la presencia de un planeta form√°ndose en el disco.

Im√°genes obtenidas por SPHERE del sistema AB Aurigae
Im√°genes obtenidas por SPHERE del sistema AB Aurigae

‚ÄúAlgunos modelos te√≥ricos de formaci√≥n planetaria plantean la presencia de ese giro‚ÄĚ, afirma anne Dutrey, tambi√©n de LAB. ‚ÄúSe corresponder√≠a con la conexi√≥n de dos espirales ‚ÄĒ una girando hacia el interior de la √≥rbita del planeta, la otra expandi√©ndose hacia afuera ‚ÄĒ que se unen en la ubicaci√≥n del planeta. Las espirales hacen que el gas y el polvo del disco acreten hacia el planeta en formaci√≥n y lo hagan crecer‚ÄĚ.

ESO est√° construyendo el Telescopio Extremadamente Grande (ELT) de 39 metros, que se basar√° en el trabajo de vanguardia de ALMA y SPHERE para estudiar mundos extrasolares. Como explica Boccaletti, este potente telescopio permitir√° a los astr√≥nomos obtener vistas a√ļn m√°s detalladas de los planetas en ciernes. ‚ÄúDeber√≠amos ser capaces de ver de forma m√°s directa y precisa c√≥mo la din√°mica del gas contribuye a la formaci√≥n de planetas‚ÄĚ, concluye.

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