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Descubren que los primeros pájaros tenían cuatro alas en vez de dos
Publicado por: Solange Garrido
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Algunas aves primitivas contaban con cuatro alas, antes de que la evoluci√≥n les llevara a abandonar sus plumas traseras en favor de patas palmeadas o de escamas, afirmaron cient√≠ficos chinos este jueves tras analizar piezas f√≥siles de m√°s de 100 millones de a√Īos.

Investigaciones previas habían descubierto aves similares a dinosaurios con plumas en las extremidades traseras, pero las pruebas habían sido pocas en el caso de los pájaros, que para muchos evolucionaron a partir de los dinosaurios.

Y aunque incluso los √ļltimos descubrimientos muestran la evidencia de patas con plumas en los primeros p√°jaros, todav√≠a existen dudas de si las plumas eran una ayuda o un impedimento a la hora de volar.

Los científicos chinos que realizaron el estudio, publicado en la, aseguran que los 11 nuevos especímenes fósiles descritos ofrecen evidencia de que las plumas de las patas integraban un sistema de cuatro alas utilizado para volar.

Los investigadores encontraron los nuevos datos en f√≥siles de entre 100 y 150 millones de a√Īos en el Museo de la Naturaleza de Shandong Tianyu, en China, dijo Xing Xu, un reconocido experto en dinosaurios.

Abanico de plumas

Los 11 p√°jaros proceden de cinco especies relativamente robustas: mayores que un cuervo pero m√°s peque√Īos que un pavo, seg√ļn Xu, profesor del Laboratorio Clave de la Evoluci√≥n Vertebral y los Or√≠genes Humanos en la Academia China de Ciencias.

Un espécimen clave fue Sapeornis, un pájaro del que no se pensaba que tuviera plumas traseras.

Sin embargo, los fósiles del museo mostraban a la criatura con un abanico de plumas en cada talón, algunas hasta de cinco centímetros de largo.

“Creemos que estaban relacionadas con el vuelo”, explic√≥ Xu a la AFP, describiendo el hallazgo como “emocionante” porque no quedaron muchos ejemplares f√≥siles de p√°jaros antiguos, con sus delicados esqueletos, que pudieran ser usados por los investigadores.

Los p√°jaros descritos en el estudio proceden del per√≠odo del Cret√°ceo y volaron hace 121 y 125 millones de a√Īos, conviviendo con los dinosaurios, dijo.

Las alas traseras se convirtieron en patas con plumas y podr√≠an haber ayudado a las criaturas a maniobrar en el aire mientras bat√≠an las delanteras o las estiraban ampliamente para planear, seg√ļn el estudio.

La disposici√≥n de las plumas, con sus aletas r√≠gidas, sugieren que eran “aerodin√°micas en su funci√≥n, proporcionando elevamiento, creando arrastre y/o mejorando la capacidad de maniobra y, por tanto, jugando un papel en el vuelo”, afirma el estudio.

Los científicos buscan ahora más detalles del posible color de las plumas, y desarrollan modelos para mostrar exactamente cómo se habrían utilizado en el vuelo, explicó Xu.

¬ŅPara volar o seducir?

Sin embargo, otros expertos no est√°n tan seguros de que las plumas de las patas fueran utilizadas para volar, y se√Īalan que podr√≠an haberse usado con otros fines, por ejemplo, para atraer a posibles parejas.

“Nadie piensa que estos animales aleteaban con sus patas”, indic√≥ Kevin Padian, profesor de Biolog√≠a Integrativa en la Universidad de California, Berkeley.

Padian no participó en la investigación pero es uno de los expertos que la revisaron antes de su publicación.

“Algunos afirman que las plumas de las piernas habr√≠an incrementado el empuje, pero no hay evidencia sobre esto: para aumentar el empuje las plumas deber√≠an haber estado organizadas de manera que formaran un perfil aerodin√°mico competente y plano y nadie cree (o ha demostrado) que √©ste sea el caso”, dijo Padian a la AFP.

“Por otro lado es indiscutible que esas plumas habr√≠an creado arrastre”, a√Īadi√≥.

“De hecho, los autores no realizan o citan ninguna investigaci√≥n que apoye una hip√≥tesis de que las plumas contribuyeron a ning√ļn tipo de vuelo”, continu√≥.

Sin embargo, Padian aplaudi√≥ la pesquisa, a la que calific√≥ de “gran estudio”, porque muestra como las plumas de las patas cambiaron con el tiempo entre los p√°jaros tipo dinosaurio y los p√°jaros primitivos.

En la actualidad hay algunos pájaros que presentan piernas carnosas con plumas, pero tienden a ser pollos exóticos o palomas que son criadas por su rareza, no pájaros que evolucionaron en ese sentido, dijo Xu.

Algunos, como el águila dorada, sigue teniendo patas con plumas, pero sus extremidades acolchadas le sirven para aislarse del frío, no para el vuelo.

news.sciencemag.org

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