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Joven científico chileno encuentra huellas fósiles de aves en la Antártica
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En plena isla Rey Jorge el joven cient√≠fico nacional H√©ctor Mansilla encontr√≥ huellas dejadas en la orilla de un lago por aves similares a zorzales, caranchos y patos, hace 48 millones de a√Īos, cuando la Ant√°rtica todav√≠a estaba unida a la Patagonia.

Seg√ļn un art√≠culo de la revista Antarctic Science uno de estos registros, el de la icnoespecie Avipeda, es el primero que se realiza en la Ant√°rtica.

Esta investigaci√≥n permite redescubrir para la ciencia un lugar que hace millones de a√Īos se parec√≠a mucho a los pantanos costeros de Magallanes o a los bosques de la Regi√≥n de Los Lagos, con especies afines al ma√Ī√≠o, la araucaria, el coig√ľe, el cipr√©s o el ulmo. Igualmente, se ha corregido la dataci√≥n de piezas anteriores y se obtuvo un conocimiento m√°s acabado de las aves que habitaron esta lejana isla polar.

“El a√Īo 2009 viaj√© a la isla Rey Jorge gracias al doctor Marcelo Leppe, paleobi√≥logo del Instituto Ant√°rtico Chileno, quien me invit√≥ a participar en su proyecto sobre las conexiones entre la Patagonia y la Ant√°rtica. Dentro de los lugares que ten√≠amos que explorar estaba el cerro F√≥sil y ah√≠ se produjo este hallazgo con m√°s de 60 piezas encontradas ese a√Īo”, coment√≥ Mansilla, actual encargado del Laboratorio de Paleobiolog√≠a del Inach.

La icnología es una rama de la Paleontología que estudia las marcas fósiles dejadas por la actividad de los organismos; dichas marcas son conocidas técnicamente como icnitas o icnofósiles. Ya que un mismo tipo de huellas puede ser dejado por especies distintas, la icnología ocupa una sistemática diferente, refiriéndose exclusivamente a la huella y no al productor de ésta, por lo que en estos casos se habla de icnoespecies.

Exist√≠an reportes de huellas de aves desde los a√Īos setenta, hechos por el ge√≥logo Vladimir Covacevich. Gracias a estas 60 piezas recuperadas por Mansilla, Leppe y Natalia Varela se pudo redescribir una de las huellas encontradas por Covacevich (Antarctinus fuenzalidae) como Gruipeda fuenzalidae, un ave similar al zorzal con garras peque√Īas. Tambi√©n se encontraron huellas de un Fororracoide, ave carn√≠vora de gran tama√Īo e incapaz de volar.

En el artículo publicado por Antarctic Science se describen también huellas de Avipeda, similar al carancho, con hálux elevado (dedo hacia atrás) y garras. En este caso, es el primer registro en la Antártica de Avipeda. Finalmente, logró definir tres huellas de Uhangrichnus (un pato con membrana interdigital hasta la mitad del dedo).

“Las huellas fueron depositadas en la orilla de un lago: tenemos restos de tallos de Equisetites, que son plantas que viven en este tipo de ambientes, y tenemos tambi√©n ondulaciones dejadas por el agua en el sedimento (ripplemarks) y gotas de lluvia o paleogotas (raindrops)”, explic√≥ el investigador del Inach.

La caracter√≠stica m√°s importante son los ripplemarks, ya que se trata de ondulaciones muy juntas unas de otras, indicando que la energ√≠a era muy baja en el lugar, probablemente un lago. Este escenario lacustre ten√≠a mucha vegetaci√≥n, con Nothofagus, Lauraceae y las ya nombradas equisetales. “Es muy similar a lo que podemos ver en pantanos costeros de Magallanes o en la Regi√≥n de Los Lagos, por las afinidades de la flora”, afirm√≥ el licenciado en Ciencias Biol√≥gicas.

Ilustración | INACH

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