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Martes 03 julio de 2018 | Publicado a las 10:35 · Actualizado a las 10:37
Científicos descubren aspectos claves del genoma del koala: clave para su conservación
Publicado por: César Vega Martínez La información es de: Agence France-Presse
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El koala, el marsupial con aspecto de oso de peluche emblemático de Australia, acaba de revelar el secreto de su genoma, un avance que podría ayudar a proteger a este animal vulnerable cuya población se reduce de manera espectacular.

“Los koalas est√°n amenazados en Australia. La secuencia del genoma nos ha ayudado a documentar y comprender su diversidad gen√©tica y servir√° para los futuros trabajos de conservaci√≥n”, explica a la AFP Rebecca Johnson, del Australian Museum de S√≠dney, coautora del estudio.

Se encuentran koalas en los bosques del este y sureste de Australia, as√≠ como en algunas islas del ‘continente’. Pero el √≠cono australiano, que algunos no dudan en calificar de “tesoro nacional”, es v√≠ctima de la destrucci√≥n de su h√°bitat, del cambio clim√°tico, conductores desaprensivos, perros, etc.

Cuando llegaron los primeros colonos brit√°nicos en 1788, los koalas eran m√°s de diez millones. Pero, seg√ļn la Fundaci√≥n australiana del koala actualmente quedan apenas poco m√°s de 43.000 en estado salvaje, lo que le significa a este marsupial figurar como “vulnerable” en la lista roja de la Uni√≥n Internacional para la Conservaci√≥n de la Naturaleza (IUCN).

Pixabay (CCO) Pexels
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“Excelente caja de herramientas”

M√°s de 50 investigadores de siete pa√≠ses colaboraron en este estudio publicado este lunes en la revista Nature Genetics. √Čstos descubrieron 26.558 genes, descifrando el genoma del marsupial “con una precisi√≥n del 95,1%, lo que es comparable a lo logrado con el genoma humano”.

Un avance que permite saber un poco m√°s sobre la biolog√≠a √ļnica de este animal, end√©mico en Australia. En particular sobre la “excelente caja de herramientas”, un ensamble particular de genes, que le permite digerir (las hojas de) el eucaliptus, que contiene fenoles (√°cido carb√≥lico o fen√≠lico, entre diversas denominaciones) t√≥xicos para los otros animales.

El koala devora fácilmente un kg de hojas de eucaliptus por día (aunque duerme 20 horas sobre 24 mientras las digiere).

“Esto probablemente le ha ayudado a encontrar un nicho (alimenticio) para sobrevivir. Puede contar con esta fuente alimenticia casi sin competencia, puesto que otras especies no pueden desintoxicarse de manera tan eficaz”, destaca Rebecca Johnson.

Pero esta particularidad que puede considerarse una ventaja tiene su contraparte: este régimen alimenticio casi exclusivo lo hace particularmente vulnerable a la desaparición de los bosques de eucaliptus, ya sea por la intensificación de la deforestación y el desarrollo urbanístico.

Pascal Renet (CCO) Pexels
Pascal Renet (CCO) Pexels

Vacunar a los koalas

Los investigadores también identificaron los genes vinculados a su sistema inmunológico. Un paso hacia la puesta a punto de vacunas para luchar contra ciertas enfermedades, como la clamidia (infección bacteriana asintomática) que devasta a las poblaciones de koalas. No existe actualmente tratamiento para esta enfermedad de transmisión sexual, que puede provocar ceguera, esterilidad y la muerte.

Además, el desarrollo humano invade el territorio de los koalas, algo que los obliga a vivir cada vez más cerca entre ellos, lo que aumenta la interacción entre individuos y el riesgo de contaminación.

Seg√ļn los investigadores, los koalas aislados por la fragmentaci√≥n de su h√°bitat se vuelven m√°s pobres a nivel gen√©tico, lo que puede favorecer problemas de consanguinidad. Seg√ļn Johnson, esto √ļltimo es m√°s elevado en los koalas de Victoria y Australia meridional que entre sus primos de Queensland y Nueva Gales del Sur.

Haber descifrado el ADN de estas poblaciones “nos permite hacer recomendaciones para preservar la diversidad”, cuando √©sta existe, y “prever desplazamientos para mejorarla”, all√≠ donde sea necesario, concluye la investigadora.

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