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Científicos inician expedición para explorar "Zelandia": el nuevo continente del mundo
Publicado por: Sebastián Asencio La información es de: Agence France-Presse
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Una expedici√≥n cient√≠fica zarp√≥ este viernes de Australia para explorar Zelandia, una gigantesca masa terrestre esencialmente sumergida considerada por algunos expertos como un “nuevo continente”.

Esta afirmaci√≥n est√° lejos de crear consenso, al igual que el n√ļmero de continentes existentes en la Tierra y qu√© les define.

Zelandia, que se desprendi√≥ del supercontinente de Gondwana hace 75 millones de a√Īos, tiene una superficie de 4,9 millones de kil√≥metros cuadrados, el equivalente a la mitad de Canad√°.

Casi el 95% de este territorio est√° sumergido, y sus dos principales tierras en superficie son Nueva Zelanda y Nueva Caledonia.

Nueva Zelanda. - Janayna Velozo | Flickr (CC)
Nueva Zelanda. – Janayna Velozo | Flickr (CC)

Investigadores australianos, neocaledonios y neozelandeses publicaron en febrero en GSA Today, el diario de la Sociedad Estadounidense de Geología, un artículo que detalla las razones por las que Zelandia, de cuya existencia se habla desde al menos 1995, debería ser considerada un continente.

Para ellos, Zelandia responde a los cuatro criterios fundamentales de la definición de continente.

En el artículo citan la elevación de esta masa en comparación con los alrededores, explicando que sus límites son el punto donde las planicies profundas se encuentran con el talud continental, entre 2.500 y 4.000 metros de profundidad. El punto más alto del continente sería el monte Cook en Nueva Zelanda (3.754 m).

También hablan de su propia geología, su forma bien delimitada y la estructura y espesor de su corteza.

‘Vaciar los oc√©anos’

Solo 25 kil√≥metros separan esta masa del continente australiano en la parte m√°s estrecha, pero, seg√ļn los cient√≠ficos, la fosa oce√°nica se sumerge a 3.600 metros de profundidad.


“Video explicativo sobre Zelandia y la expedici√≥n que se realizar√°”

El Joides Resolution, un barco cient√≠fico utilizado para las perforaciones en el mar, zarp√≥ el viernes del puerto australiano de Townsville, en el Estado de Queensland (noreste), para extraer muestras con el objetivo de comprender mejor la evoluci√≥n geol√≥gica de la zona desde hace decenas de millones de a√Īos.

Las rocas y sedimentos extraídos serán estudiados a bordo. Estas muestras supondrán un avance en el conocimiento de la historia oceanográfica de la zona o incluso de sus fenómenos climáticos y tectónicos.

Jerry Dickens, uno de los responsables cient√≠ficos de la expedici√≥n, se√Īal√≥ especialmente la importancia del lugar para los estudios clim√°ticos.

“A medida que Australia se desvi√≥ hacia el norte y que el mar de Tasmania se extendi√≥, los esquemas de circulaci√≥n han variado, al igual que las profundidades del agua alrededor de Nueva Zelanda”, explic√≥ este experto de la Universidad de Texas.

“Esta zona ha tenido una gran influencia en los cambios globales”, a√Īadi√≥.

Neville Exon, de la Universidad Nacional de Australia, destaca que la expedici√≥n de dos meses esclarecer√° tambi√©n los cambios tect√≥nicos en acci√≥n desde la formaci√≥n del Anillo de Fuego del Pac√≠fico, una zona de intensa actividad s√≠smica y volc√°nica, hace 53 millones de a√Īos.

Uno de los principales colaboradores del estudio publicado en febrero, Nick Mortimer, explic√≥ que los investigadores reun√≠an desde hace 20 a√Īos elementos que defienden la existencia de un continente.

Pero sus esfuerzos se vieron dificultados por el hecho de que Zelandia se encuentra bajo el agua.

“Si pudi√©semos vaciar los oc√©anos, las cadenas monta√Īosas y esta enorme masa continental saltar√≠a a ojos de todos”, dijo Mortimer, que espera que Zelandia figure alg√ļn d√≠a en “los mapas y en las escuelas”.

Pero antes incluso de saber si estamos ante la presencia de un nuevo continente, las opiniones divergen sobre el n√ļmero de ellos actual, que fluct√ļa, seg√ļn los puntos de vista, entre cuatro y siete.

Los autores del estudio afirman por su parte que Zelandia ser√≠a el s√©ptimo en t√©rminos de tama√Īo, despu√©s de √Āfrica, Eurasia, Am√©rica del Norte, Am√©rica del Sur, la Ant√°rtida y el continente australiano.

“El inter√©s cient√≠fico de clasificar Zelandia como un continente va m√°s all√° del hecho de a√Īadir un nombre a la lista”, escriben.

“Que un continente pueda estar tan sumergido pero sin fracturarse es [√ļtil] para comprender la cohesi√≥n y la destrucci√≥n de la corteza continental”, concluyen los expertos.

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