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Permafrost: la capa de hielo que al derretirse puede liberar peligrosos virus y bacterias
Publicado por: Denisse Charpentier La información es de: Agence France-Presse
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¬ŅEl cambio clim√°tico har√° resurgir la viruela? Los recientes casos de √°ntrax en el Extremo Norte de Rusia revelan el peligro sanitario del deshielo del permafrost, la capa del suelo congelada que contiene virus da√Īinos, algunos desde hace milenios.

Los efectos del deshielo del permafrost para los modos de vida y los ecosistemas no son un misterio para nadie.

Los habitantes de la pen√≠nsula de Yamal, a 2.500 kil√≥metros al nordeste de Mosc√ļ, lo han sufrido en carne propia: un ni√Īo muri√≥ y otras 23 personas enfermaron en julio de carbunco (o √°ntrax). Hac√≠a 75 a√Īos que la enfermedad hab√≠a desaparecido de la regi√≥n.

www.johnshawphoto.com
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Los científicos consideran que la reaparición se debe probablemente a la descongelación de un cadáver de reno muerto de ántrax hace décadas. Una vez liberada, la bacteria mortal (un bacilo) infectó a numerosas manadas de renos.

¬ŅPuede repetirse el proceso? Claro que s√≠“, advirti√≥ en una rueda de prensa reciente Boris Kerchengoltz, investigador del Instituto ruso sobre los problemas biol√≥gicos del permafrost.

La temperatura en Rusia aumenta 2,5 veces m√°s r√°pido en promedio que en el resto del mundo, y en el √Ārtico el cambio todav√≠a es m√°s veloz.

Virus gigantes en los mamut

En Yamal, península poblada sobre todo por ganaderos nómadas y situada entre el mar de Kara y el golfo del Obi, las temperaturas fueron 8 grados más altas de lo normal para julio, rondando los 35 grados.

“Estamos hablando de un lugar m√°s all√° del c√≠rculo polar”, afirma Serguei Semenov, director del Instituto ruso del clima. “Es una anomal√≠a sin precedentes”.

Permafrost
Permafrost

Para los científicos, la amenaza está lejos de limitarse al ántrax.

“Hay restos de viruela” en el Extremo Norte que se remontan al final del siglo XIX y los investigadores descubrieron “virus gigantes” en cad√°veres de mamuts, actualmente estudiados, explic√≥ Viktor Mal√©yev, director adjunto del Instituto de Investigaci√≥n ruso de epidemiolog√≠a.

“Creo que el cambio clim√°tico nos va a traer muchas sorpresas”, advirti√≥. “No quiero asustar a nadie pero deber√≠amos estar preparados”.

Seg√ļn este experto, la propagaci√≥n de los casos de √°ntrax se habr√≠a podido contener mejor si los renos hubieran estado vacunados masivamente.

‘Se√Īal de alarma’

Dimitri Kobylkin, gobernador de la regi√≥n Yamalo-Nenetski, donde este verano han muerto m√°s de 2.000 renos, afirma que se dej√≥ de vacunar a estos animales hace unos diez a√Īos, quiz√° porque se cre√≠a que el √°ntrax hab√≠a desaparecido desde hac√≠a tiempo. “Un error muy grave”, reconoci√≥.

Seg√ļn √©l, la zona afectada mide 12.650 km2. La desinfecci√≥n continuar√° hasta que los an√°lisis del suelo dejen de dar positivo al √°ntrax, asegur√≥ el gobernador.

M√°s de 1.500 personas han sido vacunadas y m√°s de 700 que corren riesgo deben tomar antibi√≥ticos, seg√ļn las autoridades locales. Alrededor de 270 soldados se encargan de incinerar los restos de los animales infectados.

Se trata de un dispositivo sin precedentes en Rusia “tanto en escala como en complejidad”, explic√≥ el gobernador. “Nunca hab√≠amos previsto una amenaza bacteriol√≥gica como √©sta”, reconoci√≥.

Los científicos lamentan que en lugar de invertir en investigación sobre el cambio climático, las autoridades recorten los presupuestos destinados a la ciencia y gasten sólo en atender las situaciones de emergencia.

Val√©ri Malinin, ocean√≥logo del Instituto ruso de hidrometeorolog√≠a, recuerda que en 2010 se puso en marcha un programa de investigaci√≥n sobre el clima debido a la humareda sofocante que envolvi√≥ Mosc√ļ tras unos incendios… pero despu√©s “fue enterrado”.

“Cuando nos vemos frente a fen√≥menos destructivos, siempre pensamos que habr√≠a que haberlos evitado, pero en cuanto el √≠mpetu decae, nos olvidamos de todo”, lamenta. “Yamal no es m√°s que una se√Īal de alarma: la naturaleza seguir√° desafi√°ndonos”.

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