Tecnología
Lunes 16 diciembre de 2019 | Publicado a las 10:52
Astrónomos observan desde Chile la galaxia polvorienta oculta más distante a simple vista
Por Camilo Suazo
La información es de Comunicado de Prensa
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Astr√≥nomos, usando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) ubicado en el Desierto de Atacama, captaron la luz de una galaxia masiva vista tan solo 970 millones de a√Īos despu√©s del Big Bang. Esta galaxia, llamada MAMBO-9, es la galaxia polvorienta m√°s distante que se haya observado sin la ayuda de una lente gravitacional.

Las polvorientas galaxias formadoras de estrellas son los viveros estelares m√°s intensos del Universo. Forman estrellas a una velocidad de miles de veces la masa del Sol al a√Īo (la tasa de formaci√≥n de estrellas de nuestra V√≠a L√°ctea es solo de tres masas solares al a√Īo) y contienen cantidades masivas de gas y polvo.

No se espera que tales galaxias monstruosas se hayan formado temprano en la historia del Universo, pero los astr√≥nomos ya han descubierto varias de ellas como se vio cuando el cosmos ten√≠a menos de mil millones de a√Īos. Una de ellas es la galaxia SPT0311-58, que ALMA observ√≥ en 2018.

Debido a su comportamiento extremo, los astrónomos piensan que estas galaxias polvorientas juegan un papel importante en la evolución del Universo. Pero encontrarlos es más fácil decirlo que hacerlo.

“Estas galaxias tienden a esconderse a simple vista”, dijo Caitlin Casey de la Universidad de Texas en Austin y autora principal de un estudio publicado en The Astrophysical Journal. “Sabemos que est√°n ah√≠ afuera, pero no son f√°ciles de encontrar porque su luz estelar est√° oculta en nubes de polvo”, a√Īadi√≥.

Imagen de radio de ALMA de la polvorienta galaxia de formación estelar llamada MAMBO-9 | ALMA
Imagen de radio de ALMA de la polvorienta galaxia de formación estelar llamada MAMBO-9 | ALMA

La luz del MAMBO-9 ya fue detectada hace diez a√Īos por el coautor Manuel Aravena, utilizando el instrumento Max-Planck Millimeter BOlometer (MAMBO) en el telescopio IRAM de 30 metros en Espa√Īa y el interfer√≥metro Plateau de Bure en Francia. Pero estas observaciones no fueron lo suficientemente sensibles como para revelar la distancia de la galaxia.

‚ÄúTen√≠amos dudas sobre si era real, porque no pudimos encontrarlo con otros telescopios. Pero si era real, ten√≠a que estar muy lejos‚ÄĚ, sostuvo Aravena, que en ese momento era estudiante de doctorado en Alemania y actualmente trabaja para la Universidad Diego Portales en Chile.

Gracias a la sensibilidad de ALMA, Casey y su equipo ahora han podido determinar la distancia de MAMBO-9. “Encontramos la galaxia en una nueva observaci√≥n de ALMA dise√Īada espec√≠ficamente para identificar galaxias polvorientas formadoras de estrellas en el Universo primitivo”, dijo Casey. “Y lo que es especial acerca de esta observaci√≥n, es que esta es la galaxia polvorienta m√°s distante que hemos visto sin obstrucciones”, precis√≥.

La luz de las galaxias distantes a menudo es obstruida por otras galaxias más cercanas a nosotros. Estas galaxias en el frente funcionan como una lente gravitacional: doblan la luz de la galaxia más distante. Este efecto de lente facilita a los telescopios detectar objetos distantes (así es como ALMA pudo ver la galaxia SPT0311-58). Pero también distorsiona la imagen del objeto, lo que hace que sea más difícil distinguir los detalles.

En este estudio, los astr√≥nomos vieron MAMBO-9 directamente, sin lente, y esto les permiti√≥ medir su masa. ‚ÄúLa masa total de gas y polvo en la galaxia es enorme: diez veces m√°s que todas las estrellas en la V√≠a L√°ctea. Esto significa que todav√≠a tiene que construir la mayor√≠a de sus estrellas‚ÄĚ, explic√≥ Casey. La galaxia consta de dos partes, y est√° en proceso de fusi√≥n.

Impresión artística de cómo se vería MAMBO-9 con luz visible | ALMA
Impresión artística de cómo se vería MAMBO-9 con luz visible | ALMA

Casey espera encontrar galaxias polvorientas más distantes con ALMA, lo que dará una idea de cuán comunes son, cómo se formaron estas galaxias masivas tan temprano en el Universo y por qué están tan polvorientas.

“El polvo es normalmente un subproducto de las estrellas moribundas”, enfatiz√≥. ‚ÄúEsperamos cien veces m√°s estrellas que polvo. Pero MAMBO-9 a√ļn no ha producido tantas estrellas y queremos descubrir c√≥mo se puede formar polvo tan r√°pido despu√©s del Big Bang”, agreg√≥.

“Las observaciones con tecnolog√≠a nueva y m√°s capaz pueden producir resultados inesperados como MAMBO-9”, dijo Joe Pesce, oficial de programas de la Fundaci√≥n Nacional de Ciencias (NSF) para NRAO y ALMA. “Si bien es dif√≠cil explicar una galaxia tan masiva tan temprano en la historia del Universo, descubrimientos como este permiten a los astr√≥nomos desarrollar una mejor comprensi√≥n y hacer m√°s preguntas sobre el Universo”, puntualiz√≥.

La luz del MAMBO-9 viaj√≥ unos 13 mil millones de a√Īos para llegar a las antenas de ALMA (el Universo tiene aproximadamente 13.8 mil millones de a√Īos hoy). Eso significa que podemos ver c√≥mo era la galaxia en el pasado (el siguiente video explica c√≥mo funciona ALMA como m√°quina del tiempo). Hoy, la galaxia probablemente ser√≠a a√ļn m√°s grande, conteniendo cien veces m√°s estrellas que la V√≠a L√°ctea, residiendo en un masivo c√ļmulo de galaxias.

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