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Lunes 31 diciembre de 2018 | Publicado a las 08:56 · Actualizado a las 09:06
Sonda de la NASA se prepara para fotografiar al objeto celeste m√°s lejano jam√°s estudiado
Por Denisse Charpentier
La información es de Agence France-Presse
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Objetivo: Ultima Thule, un objeto celeste situado a 6.400 millones de kil√≥metros de la Tierra, al que la sonda New Horizons se acerca a gran velocidad para poder fotografiarlo la noche de A√Īo Nuevo en un sobrevuelo de alto riesgo.

Se trata del objeto más lejano que se ha estudiado nunca y con su captación la NASA celebrará su entrada en 2019, que será transmitida en directo en su sitio de internet a partir del momento en que New Horizons pase sobre esta reliquia helada de los confines del sistema solar.

Una película de animación simulará el vuelo de la sonda, previsto para el martes a las 00:33 locales de Washington (05:33 horas), con una canción compuesta para la ocasión por el guitarrista de Queen, Brian May, que también es doctor en astrofísica.

Ser√° imposible, sin embargo, tener im√°genes en directo de la sonda, ya que a esta distancia hacen falta m√°s de seis horas para que una se√Īal procedente de la Tierra llegue a New Horizons, y otro tanto para que regrese. Pero si todo marcha bien, las primeras im√°genes de Ultima Thule llegar√°n a la Tierra a primera hora de la noche.

A medida que se acerca la hora, la excitaci√≥n aumenta entre el equipo encargado de la misi√≥n: “¬°Ya est√°! ¬°El vuelo est√° en marcha! ¬°@NewHorizons2015 est√° en forma y en camino! ¬°La expedici√≥n m√°s lejana de la historia!”, tuite√≥ el s√°bado el cient√≠fico Alan Stern.

Cuidado con la velocidad

Ultima Thule se encuentra en el cintur√≥n de Kuiper, un enorme disco c√≥smico que se remonta a la √©poca de la formaci√≥n de los planetas que los astr√≥nomos llaman a veces “granero” del sistema solar.

Los cient√≠ficos no saben si ese cuerpo celeste, descubierto en 2014 por el telescopio espacial Hubble, es redondo, alargado, o si se trata de un √ļnico objeto o de un agregado de materia. Tampoco est√°n seguros de su tama√Īo, pero se calcula que es unas 100 veces m√°s peque√Īo que el planeta enano Plut√≥n.

Para comprobarlo, decidieron enviar a la sonda New Horizons a estudiarlo despu√©s de que √©sta acometiera con √©xito en 2015, nueve a√Īos despu√©s de su lanzamiento, su misi√≥n principal: enviar a la Tierra im√°genes extremadamente detalladas de Plut√≥n.

Esta vez “vamos a tratar de obtener im√°genes de Ultima con tres veces m√°s resoluci√≥n que las im√°genes de Plut√≥n”, explica Stern. “Si lo conseguimos ser√° espectacular”.

Pero la misi√≥n es peligrosa. New Horizons recorre el universo a 51.500 kil√≥metros por hora y a esa velocidad si le impacta un fragmento del tama√Īo de un grano de arroz se destruir√≠a instant√°neamente. Si todo va bien, sin embargo, la sonda llegar√° a 3.500 km de la superficie de Ultima y sobrevolar√° el objeto a una velocidad de 14 km por segundo.

Una isla lejana

Ultima Thule debe su nombre a una isla lejana de la literatura medieval. “Significa ‘m√°s all√° de Thule’, m√°s all√° de los l√≠mites conocidos de nuestro mundo, lo que simboliza la exploraci√≥n m√°s all√° del cintur√≥n de Kuiper”, explic√≥ la agencia espacial en un comunicado.

Descubierto en los a√Īos 1990, este cintur√≥n se encuentra a unos 4.800 millones de kil√≥metros del Sol, m√°s all√° de la √≥rbita de Neptuno, el planeta m√°s alejado del sistema solar.

“Es la frontera de la astronom√≠a”, indica el cient√≠fico Hal Weaver, de la universidad estadounidense Johns Hopkins.

“Por fin hemos llegado a los l√≠mites del sistema solar”, se entusiasma. “Esos objetos est√°n ah√≠ desde el principio y creemos que no han cambiado. Vamos a verificarlo”.

A pesar del cierre parcial de las administraciones federales, a causa de un forcejeo entre el presidente Donald Trump y la oposición demócrata sobre la financiación del muro en la frontera con México, la NASA, que depende de fondos federales, ha prometido que seguirá en funcionamiento.

Su administrador, Jim Bridenstine, ha prometido noticias también de otra sonda: OSIRIS-REx, que se pondrá en órbita alrededor del asteroide Bennu la noche de San Silvestre.

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