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Miércoles 18 abril de 2018 | Publicado a las 22:43
SpaceX lanza el satélite "cazaplanetas" que pretende encontrar vida extraterrestre
Publicado por: Emilio Contreras La información es de: Agence France-Presse
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SpaceX lanzó este miércoles un satélite cazaplanetas de la NASA de 337 millones de dólares para escanear el espacio en busca de signos de planetas como la Tierra, que pudieran albergar vida más allá de nuestro sistema solar.

“Tres, dos, uno, ¬°despegue!”, dijo un comentarista de la agencia espacial estadounidense a las 18:51 (hora local), dando as√≠ salida al Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) para que se interne en el cielo azul sobre un cohete SpaceX Falcon 9, lanzado desde Cabo Cava√Īeral, Florida.

El aparato espacial, del tama√Īo de una lavadora, est√° dise√Īado para buscar signos de atenuaci√≥n peri√≥dica de la luz en las estrellas m√°s cercanas y m√°s brillantes. Estas se√Īales, conocidas como “tr√°nsitos”, pueden significar que hay planetas en √≥rbita alrededor de ellas.

Se espera que el TESS revele unos 20.000 exoplanetas, entre los que podr√≠a haber unos 50 planetas del tama√Īo de la Tierra y hasta 500 planetas de menos del doble del tama√Īo de la Tierra, dijo la NASA.

Sus descubrimientos ser√°n estudiados en profundidad por los telescopios terrestres y espaciales en busca de signos de habitabilidad, como terrenos rocosos, tama√Īos similares al de la Tierra y una distancia del sol que permita una temperatura compatible con el agua l√≠quida.

“Las historias de esos planetas seguir√°n su curso tras su detecci√≥n”, se√Īal√≥ este mi√©rcoles Martin Still, cient√≠fico del programa TESS, que explorar√° mucho m√°s espacio c√≥smico que su predecesor, el Telescopio Espacial Kepler, que se lanz√≥ en 2009.

Transiting Exoplanet Survey Satellite
Ilustración del Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) | Agence France-PresseAgence France-Presse

Cuatro ojos en el espacio

“Fue incre√≠ble. Fue tan emocionante”, cont√≥ Natalia Guerrero, investigadora del programa TESS en el Instituto de Tecnolog√≠a de Massachusetts (MIT), en una entrevista a NASA TV tras el lanzamiento.

Guerrero forma parte del equipo que ha fabricado las c√°maras que sirven de ojos al sat√©lite. “Las cuatro c√°maras de TESS son peque√Īas pero potentes”, indic√≥.

“Las lentes s√≥lo miden 10 cent√≠metros (…) pero son tan potentes. Una constelaci√≥n entera, como Ori√≥n, podr√≠a caber en el campo visual de una de estas c√°maras”, explic√≥ la cient√≠fica.

Aunque tanto TESS como Kepler usan el mismo sistema de detección de tránsitos de planetas, o de sombras proyectadas por éstos cuando pasan por delante de su estrella, TESS vigilará más terreno cósmico que su predecesor.

El nuevo sat√©lite se centrar√° en los exoplanetas m√°s cercanos, que se encuentran en un rango de 30 a 300 a√Īos luz.

“Una de las cosas m√°s incre√≠bles que nos cont√≥ Kepler es que hay planetas en todas partes y que existen todo tipo de planetas ah√≠ fuera”, dijo Patricia “Padi” Boyd, directora del programa de investigadores visitantes en el Centro Goddard Spaceflight de la NASA.

“As√≠ que TESS da el siguiente paso. Si hay planetas por todas partes, va siendo hora de encontrar los que est√°n m√°s cerca de la tierra orbitando las estrellas brillantes m√°s cercanas, porque esos ser√°n los sistemas de referencia”, agreg√≥.

El telescopio espacial Hubble y el telescopio espacial James Webb, previstos para ser lanzados en 2020, deberían ser capaces de revelar más información sobre la masa de los planetas, su densidad y la composición de su atmósfera, claves para determinar su habitabilidad.

El primer despegue de TESS fue cancelado el lunes para verificar los sistemas de navegación del cohete Falcon 9, que lo lleva a bordo, y este miércoles despegó impecablemente.

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