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Instalan en observatorio Paranal un nuevo instrumento para buscar vida extraterrestre
Publicado por: Camilo Suazo La información es de: Agence France-Presse
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Con una inigualable precisión para detectar y analizar las características de los exoplanetas, Espresso, un poderoso espectrógrafo instalado en el observatorio de Paranal, en el norte de Chile, se convertirá en el mejor aliado de los astrónomos para buscar vida extraterrestre.

Cuando comience a funcionar en octubre próximo, este sofisticado instrumento trabajará para potenciar a los cuatro enormes telescopios VLT (Very Large Telescope) instalados en Paranal, bajo la tutela del Observatorio Europeo Austral (ESO), en pleno desierto de Atacama, a unos 1.200 km al norte de Santiago.

Esa región tiene uno de los cielos más limpios del planeta con características favorables para la observación del espacio, por lo que allí se asientan los mayores observatorios. Se estima que para 2020 el 70% de la infraestructura astronómica del mundo se concentre en Chile.

El Espresso (Echelle Spectrograph for Rocky Exoplanet and Stable Spectroscopic Observations, o espectrógrafo para exoplanetas rocosos y observaciones espectroscópicas estables) se trata de un proyecto sin precedentes que dará mayores luces sobre los exoplanetas.

Vista parcial de un telescopio en el observatorio Paranal | Miguel S√°nchez | AFP
Vista parcial de un telescopio en el observatorio Paranal | Miguel S√°nchez | AFP

“Espresso estar√° disponible en los cuatro telescopios a la vez, algo nunca antes realizado, por lo cual, las probabilidades de encontrar planetas similares a la Tierra en masa y tama√Īo o condiciones para la vida, son mayores”, dijo a la agencia de noticias AFP el italiano Gaspare Lo Curto, astr√≥nomo de ESO y uno de los l√≠deres de este proyecto.

El trabajo de esta caja negra en apariencia consistir√° en reunir toda la luz que los telescopios VLT colectan de alguna estrella orbitada por el exoplaneta, lo cual permitir√° medir el desplazamiento de ambos cuerpos, en un m√©todo denominado “velocidad radial”.

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Con este método, los científicos obtendrán datos del exoplaneta como su atmósfera, si cuenta con oxígeno, nitrógeno, dióxido de carbono o agua, elementos vitales para la vida.

La luz que reciben los telescopios viaja a trav√©s de unos t√ļneles que atraviesan la superficie y que llega mediante lentes √≥pticos hasta Espresso, donde la informaci√≥n de la luz llega por cables de fibra √≥ptica. Espresso ser√° operado desde la sala de control del observatorio Paranal.

Un salto de rapidez y calidad

Desde 1995, cuando los astr√≥nomos suizos Michel Mayor y Didier Queloz descubrieron el primer exoplaneta (planetas que se encuentran fuera del sistema solar), los astr√≥nomos se dieron a la tarea de escudri√Īar los confines del universo para estudiar esos cuerpos celestes, pero a√ļn no han logrado determinar si alguno de ellos tiene condiciones parecidas a la Tierra.

Harps, hasta hoy el espectr√≥grafo m√°s preciso instalado en el observatorio La Silla ‚Äďtambi√©n en el desierto de Atacama- se ver√° superado por Espresso gracias a su mayor precisi√≥n para medir exoplanetas.

“Espresso tendr√° una precisi√≥n 10 veces mayor que el instrumento m√°s preciso que hay en el mundo que es Harps y adem√°s va a tener una flexibilidad que podr√° ser utilizado por cada uno de los telescopios de Paranal”, afirm√≥ Lo Curto.

El espectrógrafo también aprovechará los 8,2 metros de diámetro de los espejos de los telescopios de Paranal, superior a los 3,6 metros de La Silla.

Todas estas potencialidades permitir√°n a Espresso ser capaz de detectar planetas m√°s peque√Īos parecidos en tama√Īo y masa a la Tierra.

Vista parcial de un telescopio en el observatorio Paranal | Miguel S√°nchez | AFP
Vista parcial de un telescopio en el observatorio Paranal | Miguel S√°nchez | AFP

“Es una gran oportunidad tener un instrumento tan avanzado como Espresso. Por sus capacidades nos ayudar√° a responder una de las grandes preguntas que tenemos en la astronom√≠a que es analizar y entender planetas extrasolares”, declar√≥ a la AFP Rodrigo Herrera Camus, astr√≥nomo chileno del Instituto Max Planck de Alemania.

Este novedoso instrumento astronómico que está instalado a unos cuatro metros de profundidad de la plataforma en la que se encuentran los telescopios VLT, en cerro Paranal, a unos 2.600 metros de altitud.

Espresso, que en la actualidad se encuentra en fase de pruebas, fue colocado dentro de un contenedor metálico como protección dado que cuenta con sofisticados y delicados instrumentos ópticos, y porque debe estar a una temperatura promedio de 150 grados bajo cero.

Cuando entre oficialmente en funcionamiento, los astr√≥nomos de Paranal lo mantendr√°n sellado en una enorme habitaci√≥n subterr√°nea a la que nadie podr√° ingresar en al menos 10 a√Īos con el objeto de mantener las condiciones de fr√≠o y evitar toda perturbaci√≥n para su funcionamiento.

El observatorio óptico Paranal, inaugurado en 1998, es catalogado como el más complejo de su clase por sus distintos instrumentos y telescopios que permiten a los astrónomos una amplia gama de investigaciones en áreas que en otros observatorios no son posibles.

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