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Jueves 19 diciembre de 2019 | Publicado a las 11:31
Desde nuevas especies humanas hasta la b√ļsqueda de vida en Marte: 6 avances cient√≠ficos de la d√©cada
Por Camilo Suazo
La información es de Agence France-Presse
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Astronomía, genética, medicina, paleontología, informática: la agencia de noticias AFP seleccionó seis avances o hallazgos científicos de la década de 2010 que ya han comenzado a cambiar los libros de texto escolares.

Científicos entrevistados por la agencia también se aventuran aquí a hacer predicciones acerca de lo que el próximo decenio podría aportar a nuestros conocimientos.

1. Los ingredientes de la vida en Marte

Todav√≠a no sabemos si Marte alberg√≥ alg√ļn tipo de vida, pero gracias a un peque√Īo robot estadounidense de seis ruedas sabemos que el planeta rojo ha sido habitable.

Poco despu√©s de posarse sobre la superficie marciana el 6 de agosto de 2012, el rover Curiosity descubri√≥ piedras, una nueva evidencia de que por all√≠ fluyeron r√≠os hace miles de millones de a√Īos. Las pruebas se han multiplicado: hubo mucha agua en Marte, aguas termales, lagos, tal vez oc√©anos.

Curiosity tambi√©n encontr√≥ lo que la NASA llama los “componentes b√°sicos para la vida”, mol√©culas org√°nicas complejas, en 2014.

Los cient√≠ficos pasar√°n ahora a la siguiente pregunta: ¬Ņha habido realmente vida en Marte? Dos nuevos robots se lanzar√°n hacia mediados de 2020, el estadounidense Mars 2020 y el europeo Rosalind Franklin, para, quiz√°s, desenterrar microbios antiguos.

“La ciencia espacial de la pr√≥xima d√©cada estar√° dominada por la Luna, Marte y los asteroides”, dice Emily Lakdawalla, de la Planetary Society. Ella espera que las agencias espaciales decidan ir a explorar los confines olvidados del Sistema Solar, Venus, Urano y Neptuno, para la d√©cada de 2030.

2. El cosmos se revela

Durante largo tiempo, la humanidad creyó que habitaba un sistema solar apartado. Un telescopio espacial llamado Kepler, lanzado en 2009, ha permitido descubrir 2.300 planetas en sistemas vecinos, conocidos como exoplanetas, y los astrónomos estiman que probablemente haya uno por estrella, o sea, miles de millones. El sucesor de Kepler, TESS, fue lanzado por la NASA en 2018.

¬ŅQu√© esperar de la d√©cada que est√° por empezar? An√°lisis finos de las atm√≥sferas de estos exoplanetas para descubrir quiz√°s cu√°les albergan vida, sugiere Tim Swindle, director del laboratorio de estudios planetarios de la Universidad de Arizona.

Los terr√≠colas tambi√©n tuvieron acceso este a√Īo a la primera imagen de un agujero negro, producida por el proyecto Event Horizon Telescope. Su director, Shep Doeleman, promete para la pr√≥xima d√©cada la primera pel√≠cula de un agujero negro. “Imaginen ver evolucionar un agujero negro en tiempo real”, dice.

Pero un evento ha marcado sin duda la d√©cada m√°s que el resto: la primera detecci√≥n, el 14 de septiembre de 2015, de ondas gravitacionales. Dos agujeros negros se fusionaron en un remolino hace 1.300 millones de a√Īos, una colisi√≥n tan poderosa que propag√≥ en el resto del cosmos ondas que contraen y expanden el espacio, viajando a la velocidad de la luz, y que finalmente llegaron a la Tierra esa ma√Īana. Einstein ten√≠a raz√≥n.

Tres pioneros de las instalaciones LIGO y VIRGO fueron galardonados con un Nobel en 2017 por esta y una decena de otras detecciones desde entonces.

En cuanto al origen y la composici√≥n del Universo, los cosm√≥logos contin√ļan debatiendo. La materia oscura, invisible, que constituye la gran mayor√≠a del Universo, sigue siendo uno de los mayores enigmas. “Nos morimos de ganas de saber qu√© es”, explic√≥ en octubre el cosm√≥logo James Peebles, ganador del Nobel de f√≠sica 2019.

3. Tijeras moleculares Crispr

En biomedicina, hay un antes y un despu√©s de Crispr. “La modificaci√≥n gen√©tica por Crispr est√° por lejos a la cabeza”, dice el premio Nobel de Medicina 2019, William Kaelin, cuando se le pregunt√≥ sobre los descubrimientos de la d√©cada.

Antes de que Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna descubrieran y manejaran un mecanismo molecular llamado Crispr/Cas9, modificar el genoma era una tarea laboriosa y costosa. El sistema que ellas describieron en la revista Science en junio de 2012 es m√°s simple, m√°s eficiente y programable para cortar el ADN en un lugar determinado. “Imbatible”, resume Kiran Musunuru, de la Universidad de Pennsylvania.

Las dos investigadoras han sido ampliamente galardonadas: el Breakthrough Prize (2015), el Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica (2015) y el Premio Kavli para las Nanociencias en Noruega (2018).

La t√©cnica a√ļn est√° lejos de ser infalible y hace temer por los aprendices de brujo, como el cient√≠fico chino que caus√≥ un esc√°ndalo al probarlo en embriones humanos que se convirtieron en dos gemelos, a pesar de los riesgos.

Pero Crispr ahora est√° en todos los laboratorios. William Kaelin prev√© una “explosi√≥n” de su utilizaci√≥n para curar enfermedades.

4. Inmunoterapia contra el c√°ncer

Durante décadas, los médicos tuvieron tres opciones para atacar un tumor: la cirugía, el veneno (quimioterapia) y la radiación (radioterapia).

La década de 2010 ha validado una cuarta idea que ha sido cuestionada durante mucho tiempo: la inmunoterapia. El principio es tratar los glóbulos blancos que forman el sistema inmunitario para que detecten y ataquen las células cancerosas, dado que el cáncer es experto en permanecer de incógnito en el organismo.

La técnica más avanzada se llama CAR-T y modifica genéticamente los linfocitos T antes de reintroducirlos en grandes cantidades en el cuerpo, mejor armados.

Una ola de medicamentos ha sido autorizada en el mercado desde mediados de los a√Īos 2010 para m√°s y m√°s c√°nceres, como melanoma, linfomas, leucemias, c√°ncer de pulm√≥n. La inmunoterapia no funciona en todos los pacientes y puede tener efectos secundarios importantes. Pero las remisiones son impresionantes en una minor√≠a.

Para William Cance, director cient√≠fico de la American Cancer Society, la pr√≥xima d√©cada traer√° inmunoterapias “mejores y m√°s baratas”.

5. Nuevas especies humanas

La d√©cada comenz√≥ con la adici√≥n de una nueva especie importante en la raza humana Homo: en una caverna en Denisova, en las monta√Īas de Altai en Siberia, fragmentos de huesos de dedos, analizados gen√©ticamente, revelaron que el individuo pertenec√≠a a una especie de hom√≠nidos hasta ah√≠ desconocidos, y que bautizaron Homo denisova: los denisovianos.

La especie se une as√≠ a las otras conocidas de Homo que poblaron diferentes continentes del planeta: Homo neanderthalensis en Europa, Homo erectus en Asia, Homo soloensis en la isla de Java, los pigmeos de Homo floresiensis en la isla de Flores (anunciado en 2004), Homo naledi en Sud√°frica (2015), y la √ļltima especie, descubierta en la isla de Lu√ßon, en Filipinas, y clasificada este a√Īo: Homo luzonensis.

Con respecto a los neandertales, la imagen conocida durante a√Īos de una especie primitiva y atrasada definitivamente se hizo a√Īicos con el hallazgo de cuevas pintadas en Espa√Īa y el descubrimiento de que estos humanos llevaban joyas y enterraban a sus muertos con flores.

La humanidad moderna (Homo sapiens), por tanto, completa un √°rbol geneal√≥gico que muestra claramente que la evoluci√≥n humana no ha sido lineal y que, hasta tiempos recientes, diferentes especies humanas coexist√≠an, se cruzaban y se reproduc√≠an entre s√≠. Hace solo 10.000 a√Īos que ganaron los sapiens.

Las nuevas t√©cnicas para el an√°lisis gen√©tico del ADN antiguo han abierto el espectro de posibilidades a los antrop√≥logos, que ahora pueden secuenciar f√≥siles de decenas de miles de a√Īos. Este avance “supuso una revoluci√≥n en nuestra capacidad de estudiar la evoluci√≥n humana y explicar de d√≥nde venimos”, subraya Vagheesh Narasimhan, genetista de Harvard.

Para la pr√≥xima d√©cada, un camino a seguir es el an√°lisis no del ADN sino de las prote√≠nas de esqueletos de millones de a√Īos. “Con esta t√©cnica, podremos reemplazar una serie de f√≥siles cuya posici√≥n en la evoluci√≥n es desconocida”, dice Aida G√≥mez-Robles, antrop√≥loga del University College London.

6. Inteligencia artificial en todas partes

La inteligencia artificial -el aprendizaje autom√°tico de las m√°quinas o “machine learning”– lleg√≥ a la madurez en la d√©cada de 2010. Es el motor de los asistentes de voz y de las recomendaciones de Netflix, una eficiencia que resulta del procesamiento de monta√Īas de datos con el enorme poder de c√°lculo de las computadoras modernas.

La etapa siguiente es el aprendizaje profundo, el “deep learning”, que trata de imitar el funcionamiento neuronal del cerebro humano y resuelve tareas m√°s complejas… La tecnolog√≠a ha acompa√Īado avances espectaculares en esta d√©cada, desde el primer robot que le gan√≥ al campe√≥n mundial de “Go” -un juego de mesa oriental- en 2017 (Google AlphaGo) a los software de traducci√≥n en tiempo real o de reconocimiento facial en Facebook.

Los mundos de la medicina (para hacer diagnósticos más exactos que los humanos), de las finanzas, del automóvil e incluso de los recursos humanos para clasificar CV y evaluar candidatos, se apoyan en la tecnología.

En 2016, Google dio un salto en la calidad de sus traducciones autom√°ticas gracias a la inteligencia artificial (IA).

“El mayor avance de la d√©cada de 2010 fue el ‘deep learning’, el descubrimiento de que las redes neuronales artificiales pueden adaptarse a muchas tareas del mundo real”, estima Henry Kautz, profesor de ciencias inform√°ticas en la Universidad de Rochester. “La IA tiene el potencial de alimentar muchos descubrimientos cient√≠ficos, en los campos de los materiales, de los medicamentos e incluso de la f√≠sica fundamental”.

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