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Bacterias: Los “nuevos mineros” eficientes que extraen cobre en Chile
Publicado por: Agencia AFP
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Un equipo de bacterias avanza sobre suelo chileno extrayendo el cobre de menor ley de las rocas. Esta nueva generaci√≥n de ‘mineros’ gana terreno y promete soluciones menos costosas y m√°s amigables en Chile, el primer productor mundial de cobre.

A√ļn en pa√Īales, la biolixiviaci√≥n, como se llama al uso de bacterias en la extracci√≥n de cobre, se presenta como una opci√≥n m√°s sustentable y de menor costo para una industria golpeada hoy por una brusca ca√≠da en el precio del metal, que se cotiza en su menor valor en los √ļltimos seis a√Īos.

La empresa Biosigma, creada en 2002 por la cupr√≠fera estatal Codelco ‚Äďprincipal productora mundial de cobre- y JX Nippon Mining and Metals Corp, logr√≥ sortear un largo proceso de validaci√≥n para iniciar hace seis meses la operativa comercial en una mina del norte de Chile.

“Se est√° acabando el gigantismo de la miner√≠a, la biotecnolog√≠a podr√≠a ser el futuro y con la biolixiviaci√≥n estamos hablando de optimizar procesos naturales, con menor impacto ambiental y mayor eficiencia”, coment√≥ a la AFP Pilar Parada, gerente general de Biosigma.

Con bacterias nativas a lo largo de Chile, en más de una década de investigación se lograron obtener unas 70 patentes a nivel mundial y otras 120 están en proceso de validación.

Un trabajo √ļnico que apunta a identificar “un ‘dream team’ de bacterias espec√≠ficas que tratan mejor el mineral, separando el hierro y el azufre del cobre” y que se libera con la soluci√≥n en piscinas para luego ser tratado con solventes hasta formar una plancha del metal, que es la que se exporta, explic√≥ Parada.

“Aceleramos el proceso natural, lo que lleva a√Īos en la naturaleza nosotros lo hacemos en meses y demostramos que esta tecnolog√≠a es muy eficiente, un 30% a 50% m√°s eficiente que tecnolog√≠as convencionales”, agrega.

La tecnolog√≠a es s√≥lo viable cuando la concentraci√≥n del metal en la roca es baja ‚Äďentre 0,45 y 2%-, ya que cuando es mayor se utilizan las t√©cnicas tradicionales de extracci√≥n.

S√≥lo en Codelco, responsable de un 11% de la producci√≥n mundial de cobre, “existen m√°s de 1.700 millones de toneladas de mineral disponible en sulfuros de baja ley (o concentraci√≥n), que potencialmente podr√≠an significar dos millones de toneladas de cobre adicionales que hoy no est√°n en ning√ļn plan de producci√≥n”, a√Īade Parada.

Sustentable y de bajo costo

A diferencia de las tecnologías tradicionales, con la biolixiviación se utiliza seis veces menos cantidad de agua y tres veces menos energía.

En los pr√≥ximos a√Īos, esta tecnolog√≠a podr√≠a aportar entre 50.000 a 60.000 toneladas de cobre fino adicionales.

M√°s cauteloso, Jaime Rivera, gerente de negocios e innovaci√≥n de Codelco, afirma que si bien la tecnolog√≠a mostr√≥ ser exitosa a√ļn “no ha generado el gran quiebre para competir con otras tecnolog√≠as masivas”.

Pero “de continuar mejorando, nos permitir√° a futuro explotar m√°s dep√≥sitos minerales de baja ley” y lidiar con desaf√≠os claves en la miner√≠a moderna como la sustentabilidad, en especial el tratamiento y cuidado del agua, se√Īal√≥ en entrevista con la AFP.

“Al ser amigables con el medio ambiente deber√≠a haber una probabilidad m√°s alta de hacer miner√≠a un poco m√°s cerca de las poblaciones”, agreg√≥.

Una luz de esperanza en una industria que enfrenta cada a√Īo nuevos desaf√≠os para mantener la productividad, con rocas de menor concentraci√≥n y con mayor cantidad de impurezas, a lo que se suma un aumento en las reglamentaciones medioambientales.

Crisis es oportunidad

Pese a un escenario global adverso, Codelco asegura que no está en sus planes claudicar en la misión de innovar para apuntalar su producción, que hoy alcanza las 1,6 millones de toneladas anuales.

Con la biolixiviaci√≥n “en estos tiempos de crisis tenemos una ventaja y es que la inversi√≥n y los costos (del proyecto) ya fueron realizados en el pasado con periodos de altos precios del cobre”, asegura el ejecutivo.

“Ahora tenemos la tecnolog√≠a y su aplicaci√≥n es de bajo costo, as√≠ que no nos genera un problema la actual crisis del precio del cobre”, una materia prima golpeada por la desaceleraci√≥n de la econom√≠a China, agreg√≥ Rivera.

Sin descuidar la innovaci√≥n, Codelco viene realizando en los √ļltimos meses un plan de ahorro, que se ha plasmado en la reducci√≥n de cargos ejecutivos y en revisar a la baja su plan de inversi√≥n para los pr√≥ximos cinco a√Īos.

En esa misma l√≠nea, un plan busca elevar la productividad de la compa√Ī√≠a en un 18% en los pr√≥ximos cuatro a√Īos.

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