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El espectacular beso mortal de dos jóvenes estrellas
Publicado por: Agencia SINC
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El sistema estelar doble VFTS 352 est√° situado a unos 160.000 a√Īos luz de distancia en la Nebulosa de la Tar√°ntula. Esta regi√≥n es el vivero m√°s activo de nuevas estrellas en el universo cercano, y nuevas observaciones del telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral (ESO) han revelado que este par de j√≥venes estrellas se encuentra entre los objetos m√°s extremos y extra√Īos jam√°s encontrados.

VFTS 352 est√° formada por dos estrellas muy calientes, brillantes y masivas que orbitan entre s√≠ en poco m√°s de un d√≠a. Los centros de las estrellas est√°n separados por solo 12 millones de kil√≥metros. De hecho, est√°n tan cercanas que sus superficies se superponen y se ha formado un puente entre ellas. El sistema no es solo la m√°s masiva conocida en esta peque√Īa clase de binarias de contacto (con una masa combinada de cerca de 57 veces la del Sol), sino que tambi√©n contiene los componentes m√°s calientes, con temperaturas superficiales que superan los 40.000 grados Celsius.

Las estrellas extremas como estas juegan un papel clave en la evoluci√≥n de las galaxias y se cree que son las principales productoras de elementos como el ox√≠geno. Estas estrellas dobles tambi√©n est√°n vinculadas a comportamientos ex√≥ticos como el mostrado por las ‘estrellas vampiro’, donde una estrella acompa√Īante menor absorbe materia de la superficie de su vecina m√°s grande (eso1230).

ESO / L. Calçada

ESO / L. Calçada

Sin embargo, en el caso de VFTS 352, ambas estrellas del sistema son de tama√Īo casi id√©ntico. Por tanto, el material no es atra√≠do de una estrella a otra, sino que puede ser compartido. Se estima que ambos astros comparten cerca del 30 por ciento de su material.

Este tipo de sistema es muy raro porque esta etapa en la vida de las estrellas es corta, lo que hace difícil pillarlas in fraganti. Debido a que las estrellas están tan cerca la una de la otra, los astrónomos piensan que fuertes fuerzas de marea hacen que aumente la mezcla de los materiales en los interiores estelares.

‚ÄúVFTS 352 es el mejor de los casos encontrados hasta ahora de estrella doble masiva y caliente que presenta este tipo de mezcla interna‚ÄĚ, explica el autor principal de este trabajo, Leonardo A. Almeida, de la Universidad de S√£o Paulo, Brasil. ‚ÄúComo tal, es un descubrimiento fascinante e importante‚ÄĚ.

Un destino catastrófico

Los astr√≥nomos predicen que VFTS 352 se enfrentar√°n a un destino catastr√≥fico que puede acabar de dos maneras: el primer resultado potencial es la fusi√≥n de las dos estrellas, que probablemente producir√≠a una √ļnica estrella gigante de rotaci√≥n r√°pida y, posiblemente, magn√©tica. “Si sigue girando r√°pidamente podr√≠a terminar su vida como una de las explosiones m√°s energ√©ticas del universo, conocida como un estallido de rayos gamma de larga duraci√≥n‚ÄĚ, afirma el cient√≠fico que lidera el proyecto, Hugues Sana, de la Universidad de Lovaina (B√©lgica).

La segunda posibilidad la explica el astrof√≠sico te√≥rico principal del equipo, Selma de Mink, de la Universidad de Amsterdam: “Si las estrellas se mezclan lo suficientemente bien, ambas permanecen compactas y el sistema VFTS 352 podr√° evitar la fusi√≥n. Esto llevar√≠a a los objetos por un nuevo camino evolutivo que es completamente diferente de las predicciones de la evoluci√≥n estelar cl√°sica. En el caso de VFTS 352, las componentes probablemente acabar√≠an sus vidas como explosiones de supernova, formando un sistema binario cercano de agujeros negros. Un objeto de estas caracter√≠sticas ser√≠a una intensa fuente de ondas gravitacionales”.

Probar la existencia de este segundo camino evolutivo sería un gran avance observacional en el campo de la astrofísica estelar. Pero, independientemente de cómo se enfrente VFTS 352 a su desaparición, este sistema ya ha proporcionado a los astrónomos nueva y valiosa información sobre los poco conocidos procesos evolutivos de los sistemas de estrellas binarias de contacto masivas.

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