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Desde Chile logran captar estrella envejecida dando a luz una nebulosa en forma de mariposa
Publicado por: Comunicado de Prensa
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Algunas de las imágenes más nítidas jamás obtenidas por el Very Large Telescope (VLT) de ESO revelan por primera vez lo que parece ser una estrella envejecida dando a luz a una nebulosa planetaria en forma de mariposa.

Estas observaciones de la estrella gigante roja L2 Puppis, obtenidas con el modo ZIMPOL del instrumento SPHERE, reci√©n instalado, tambi√©n mostraron claramente la existencia de una compa√Īera cercana. Si las etapas de la muerte de las estrellas siguen planteando a los astr√≥nomos muchos enigmas, el origen de nebulosas bipolares de este tipo, con sus complejas y atractivas formas de reloj de arena, resulta doblemente enigm√°tico.

Seg√ļn se explica, L2 Puppis, que se encuentra a unos 200 a√Īos luz de distancia, es una de las estrellas gigantes rojas m√°s cercanas a la Tierra de la que sabemos que est√° entrando en las fases finales de su vida.

Las nuevas observaciones con el modo ZIMPOL del instrumento SPHERE fueron hechas en luz visible utilizando óptica adaptativa extrema, una técnica que corrige las imágenes en un grado mucho más alto que la óptica adaptativa estándar, permitiendo ver con gran detalle estructuras y objetos débiles cerca de fuentes luminosas de luz. Son los primeros resultados publicados de este modo y los más detallados sobre esta estrella.

ZIMPOL puede producir imágenes tres veces más nítidas que las del telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, y las nuevas observaciones muestran, con muchísimo detalle, el polvo que rodea a L2 Puppis. Esto confirma hallazgos previos, llevados a cabo con NACO, relacionados con cómo se ordena el polvo en un disco (el cual, desde la Tierra, se ve casi totalmente de canto), proporcionando una visión mucho más detallada. La información de la polarización obtenida con ZIMPOL también permitió al equipo construir un modelo tridimensional de las estructuras del polvo.

ESO / P. Kervella

ESO / P. Kervella

Polvo a 900 millones de kilómetros

Los astr√≥nomos descubrieron que el disco de polvo comienza a unos 900 millones de kil√≥metros de la estrella -un poco m√°s que la distancia entre el Sol y J√ļpiter- y desvelaron que emite llamaradas hacia afuera, creando una forma sim√©trica similar a un embudo que rodea a la estrella.

El equipo tambi√©n observ√≥ una segunda fuente de luz a unos 300 millones de kil√≥metros -dos veces la distancia de la Tierra al Sol- de L2 Puppis. Es muy probable que esta estrella compa√Īera, muy cercana, sea otra gigante roja de una masa ligeramente inferior y menos evolucionada.

La combinaci√≥n de una gran cantidad de polvo alrededor de una estrella que muere lentamente, junto con la presencia de una estrella compa√Īera, nos dice que este es exactamente el tipo de sistema que se espera d√© lugar a una nebulosa planetaria bipolar. Parece que son necesarios estos tres elementos, pero tambi√©n es necesaria una cantidad considerable de buena suerte para que finalmente emerja una mariposa celeste de esta polvorienta cris√°lida.

El autor principal del art√≠culo, Pierre Kervella, explica: “el origen de las nebulosas planetarias bipolares es uno de los grandes problemas cl√°sicos de la astrof√≠sica moderna, especialmente la cuesti√≥n de c√≥mo, exactamente, las estrellas devuelven su valiosa carga de metales al espacio ‚ÄĒ un proceso muy importante, ya que este ser√° el material utilizado posteriormente para producir las siguientes generaciones de sistemas planetarios.”

M√°s hallazgos

Además del disco llameante de L2 Puppis, el equipo encontró dos conos de material, que emergen en perpendicular al disco. Lo importante es que, dentro de estos conos, encontraron dos largos penachos de material ligeramente curvados.

De los puntos de origen de estos penachos, el equipo deduce que, probablemente, uno puede ser el producto de la interacci√≥n entre el material de L2 Puppis y los vientos y la presi√≥n de radiaci√≥n de la estrella compa√Īera, mientras que es probable que el otro haya surgido de una colisi√≥n entre los vientos estelares de las dos estrellas, o sea el resultado de un disco de acreci√≥n alrededor de la estrella compa√Īera.

Aunque a√ļn hay muchas cosas que debemos entender, hay dos teor√≠as principales sobre las nebulosas planetarias bipolares, ambas basadas en la existencia de un sistema binario de estrellas. Las nuevas observaciones indican que ambos procesos est√°n teniendo lugar alrededor de L2 Puppis, haciendo que parezca muy probable que el par de estrellas acabe dando a luz, con el tiempo, a una mariposa.

Pierre Kervella, investigador de UMI FCA de la Universidad de Chile, concluye: “Dado que la estrella compa√Īera que orbita a L2 Puppis lo hace cada pocos a√Īos, esperamos ver c√≥mo la estrella acompa√Īante da forma al disco de la gigante roja. Podremos seguir la evoluci√≥n de las caracter√≠sticas del polvo que rodea a la estrella en tiempo real ‚ÄĒ una posibilidad √ļnica y extremadamente emocionante”.

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