Tecnología
Observatorio ALMA obtiene la mejor prueba de la fusión entre galaxias
Publicado por: Eduardo Woo
¬ŅEncontraste alg√ļn error? Av√≠sanos visitas

En una tr√≠ada de j√≥venes galaxias, a m√°s de 12.500 millones de a√Īos luz, se encuentra una verdadera industria c√≥smica: una galaxia que fabrica estrellas unas mil veces m√°s r√°pido que nuestra V√≠a L√°ctea.

Esta fren√©tica galaxia con brotes de formaci√≥n estelar, conocida como AzTEC-3, junto con sus compa√Īeras m√°s tranquilas, es la mejor prueba de que las grandes galaxias nacen de la fusi√≥n de galaxias m√°s peque√Īas presentes en el Universo temprano, un proceso conocido como fusi√≥n jer√°rquica.

Un equipo internacional de astrónomos observó estos extraordinarios objetos con el observatorio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), ubicado al norte de Chile.

“Los datos de ALMA revelaron que AzTEC-3 es una galaxia muy compacta y agitada que fabrica estrellas a una tasa cercana a su l√≠mite m√°ximo te√≥rico y se encuentra rodeada de galaxias m√°s comunes pero que tambi√©n producen estrellas constantemente” , explica Dominik Riechers, astr√≥nomo y profesor asistente de la Universidad de Cornell, en Ithaca (Nueva York) y autor principal de un art√≠culo publicado este martes en el Astrophysical Journal.

“Este grupo de galaxias refleja un hito importante en la evoluci√≥n de nuestro Universo: la formaci√≥n de un c√ļmulo gal√°ctico y el inicio de la constituci√≥n de galaxias grandes y maduras“.

En el Universo temprano, las galaxias con brotes de formaci√≥n estelar como AzTEC-3 produc√≠an estrellas nuevas a un ritmo vertiginoso gracias a la disponibilidad de grandes cantidades del material del que se alimentaban y a su fusi√≥n con otras galaxias adolescentes. En el transcurso de miles de millones de a√Īos, estas fusiones continuaron y terminaron produciendo las grandes galaxias y c√ļmulos de galaxias que vemos hoy en el Universo.

Últimamente se han recabado cada vez más pruebas de este modelo jerárquico de evolución galáctica, pero estos datos recientes de ALMA presentan un panorama extremadamente claro de estas primeras etapas cruciales en la historia del Universo, que se remontan a cuando tenía apenas un 8% de su edad actual.

“Uno de los principales objetivos cient√≠ficos de ALMA es detectar y estudiar en detalle las galaxias a lo largo de su historia c√≥smica”, se√Īala Chris Carilli, astr√≥nomo del Observatorio Radioastron√≥mico Nacional de Estados Unidos, en Socorro (Nuevo M√©xico). “Estas nuevas observaciones nos ayudan a armar el rompecabezas al mostrarnos las primeras etapas de una fusi√≥n gal√°ctica en el Universo temprano“, agrega.

Brotes de formaci√≥n estelar AzTEC-3 junto con su cohorte de peque√Īas galaxias menos activas

Brotes de formaci√≥n estelar AzTEC-3 junto con su cohorte de peque√Īas galaxias menos activas

AzTEC-3, ubicada en dirección de la constelación del Sextante, es lo que los astrónomos llaman galaxia submilimétrica, pues emiten un brillo intenso en ese rango del espectro, pese a ser especialmente tenue en las longitudes de onda ópticas e infrarrojas. Esta particularidad óptica se debe a que la luz de sus estrellas es absorbida por el polvo presente en las zonas de la galaxia donde se forman estrellas y luego reemitida por el polvo en el espectro infrarrojo lejano. Durante su viaje a través del cosmos, esta luz se estira por efecto de la expansión del Universo, y cuando llega a la Tierra la luz infrarroja lejana ya se pasó a la porción submilimétrica y milimétrica del espectro.

Gracias a su extraordinaria sensibilidad y su alta capacidad de resoluci√≥n, ALMA logr√≥ observar este sistema en dichas longitudes de onda con un nivel de detalles sin precedentes. Tambi√©n permiti√≥ a los astr√≥nomos estudiar por primera vez el gas que da origen a las estrellas en otros tres cuerpos extremadamente distantes de un protoc√ļmulo gal√°ctico en proceso de crecimiento.

Los datos de ALMA revelaron que las tres galaxias m√°s peque√Īas y comunes est√°n produciendo estrellas con su gas a un ritmo relativamente tranquilo y constante. A diferencia de sus vecinas, AzTEC-3 fabrica estrellas a toda m√°quina. De hecho, AzTEC-3 parece fabricar m√°s estrellas en un d√≠a que nuestra V√≠a L√°ctea en un a√Īo, con lo cual supera las galaxias comunes que tiene cerca en un factor de cien.

Los investigadores también observaron muy poca rotación en el polvo y el gas de AzTEC-3, de lo cual se infiere que algo interrumpió su movimiento. Juntos, estos dos aspectos constituyen un claro indicio de que AzTEC-3 se fusionó hace poco con otra galaxia.

Imagen del gas a partir del cual se forman estrellas en AzTEC-3 (derecha) y su vecina LBG-1 (izquierda)

Imagen del gas a partir del cual se forman estrellas en AzTEC-3 (derecha) y su vecina LBG-1 (izquierda)

Los astr√≥nomos creen que AzTEC-3 y las dem√°s galaxias en las inmediaciones forman parte del mismo sistema pero todav√≠a no est√°n gravitacionalmente vinculadas a un c√ļmulo claramente definido, de ah√≠ que prefieran llamarlo protoc√ļmulo.

La galaxia con brotes de formación estelar se observó por primera vez con la cámara de longitud de ondas milimétricas AzTEC, de la que recibió su nombre. En ese entonces, la cámara estaba instalada en el telescopio James Clerk Maxwell, un telescopio de radio de una sola antena ubicado en Mauna Kea, en Hawái. Solo ALMA ha permitido comprender la naturaleza de esta galaxia excepcional y de las que la rodean.

URL CORTA: http://rbb.cl/b6p8
Tendencias Ahora