Sociedad
Gaseosas del mundo se rinden a la stevia, la hierba dulce de Paraguay
Publicado por: Agencia AFP
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La stevia, conocida por los guaran√≠es como la Ka-√° Je-√©, es el nuevo “oro verde” de Paraguay, productor de este edulcorante natural al que sucumben las multinacionales de refrescos, a la caza de alternativas saludables en tiempos de obesidad y diabetes.

Mucho antes de que los grandes fabricantes de gaseosas se tentaran por esta hierba capaz de endulzar entre 100 y 300 veces m√°s que el az√ļcar, Jap√≥n la descubri√≥ y la explota desde la d√©cada de 1970.

Los guaran√≠es le han dado un amplio uso desde hace m√°s de 1.500 a√Īos y es frecuente que endulcen su mate con esta hierba, de nombre cient√≠fico Stevia rebaudiana, que crece casi como maleza en su territorio.

Multinacionales como la Coca Cola, Pepsi, Nestl√©, entre otras grandes marcas, han comenzado a sustituir los endulzantes qu√≠micos y apuestan al Ka-√° Je-√© (“hierba dulce” en guaran√≠) para atraer consumidores.

La demanda se incrementó en coincidencia con la apertura de los mercados de la Unión Europea, donde aprobaron el uso de la stevia en 2011, y de Estados Unidos, cuyas autoridades sanitarias consideraron recientemente que es apta para el consumo, luego de varios obstáculos para aceptarla en la década de 1990.

Para los paraguayos esta hierba que promete como hace una década lo hizo la soja -oleaginosa que disparó hasta más del 13% el PIB de este país-, sigue siendo un pastizal que se cultiva de forma artesanal, cortando con machetes.

En el coraz√≥n de su h√°bitat, en Guayaib√≠, una frondosa regi√≥n a 175 km al noreste de Asunci√≥n, en el departamento de San Pedro, conocido por sus bananas y pi√Īas, “se puede cosechar stevia hasta cuatro veces al a√Īo sin mucho esfuerzo”, explic√≥ a la AFP Jos√© Vel√°zquez, un ingeniero agr√≥nomo acopiador en esta zona.

Endulzar sin culpas

Anna B (CC)

Anna B (CC)

Estudios cient√≠ficos aseguran que la stevia no tiene calor√≠as ni carbohidratos y que tampoco aumenta los niveles de az√ļcar en la sangre.

Fue esto lo que llevó a crear en Japón en 1971 la firma Morita Kagaku Kogyo Co., la primera productora comercial de stevia.

Ahora en Paraguay quieren “estar preparados para atender la creciente demanda internacional”, dijo el ministro de Agricultura, Jorge Gattini.

“Hoy tenemos una producci√≥n menor a las 2.000 hect√°reas. Nuestra proyecci√≥n es llegar a las 10.000 para ser competitivos”, precis√≥ Gattini.

Una parte de los 50 millones de dólares que el gobierno resolvió destinar al sector productivo irá a los productores de esta planta, prometió.

Hasta ahora, la mayor parte de los gastos son absorbidos por el sector privado.

El “oro verde”, como lo denominan los cient√≠ficos, es seguro para las personas que padecen diabetes y obesidad, dos males que acechan a la poblaci√≥n occidental a ra√≠z de los cambios en la calidad de los alimentos y los h√°bitos de consumo.

La stevia tiene alta solubilidad y es ideal para aplicaciones alimentarias, indicó la nutricionista Lourdes del Puerto ante una consulta de la AFP.

“La epidemia de obesidad se vuelve global y cuesta cada vez m√°s caro al sistema de salud, y el az√ļcar tradicional es uno de sus causantes”, record√≥ Del Puerto.

No obstante, otros expertos consideran que la opci√≥n m√°s sana ser√° siempre reducir al m√≠nimo el az√ļcar y cualquier tipo de edulcorante, as√≠ como intentar eliminar las bebidas gaseosas o postres procesados.

Lucrar con un legado natural

Leo Hidalgo (CC)

Leo Hidalgo (CC)

El ministro de Agricultura cree que a mediano plazo el “oro verde” significar√° un importante ingreso de divisas para los peque√Īos productores.

La Coca Cola hasta cambió su tradicional etiqueta roja por una verde para promocionar su producto endulzado con Ka-á Je-é, resaltó a la AFP Fernando Chilavert, directivo de Pure Circle South America, proveedora de Coca Cola, Pepsi, Unilever, Danone y Nestlé, entre otras.

En Paraguay opera una industria procesadora de la hoja, la de NL Stevia en Ypacaraí, a unos 45 km de Asunción, un sofisticado complejo de unas 20 hectáreas con grandes depósitos para las bolsas de hojas que esperan hasta ser convertidas en un polvo blanco.

El extracto se empaqueta con todos los rigores exigidos para su exportación a los mercados de países desarrollados.

Chilavert asegura que la stevia sigue con una tendencia ascendente y que en el mundo se acostumbrar√°n a usarlo porque las instituciones oficiales de salud la recomendar√°n en reemplazo de las az√ļcares procesadas.

“Terminar√° imponi√©ndose en las bebidas gaseosas o aguas saborizadas, jugos, productos l√°cteos, t√©, salsas y hasta panificados”, asegur√≥.

Los indios guaraníes lo usaban como tisana, un té de uso gástrico para asentar la comida. También lo mascaban como hacen los bolivianos con la coca.

“Es un potente antiparasitario”, afirma el historiador Jorge Rubbiani sobre esta planta que es considerada como “uno de los mayores legados de nuestros pueblos originarios que regala el Paraguay al mundo”.

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