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Siete granos de polvo estelar esperanzan a la NASA de conocer los misterios del universo
Publicado por: Agencia AFP
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Siete granos de polvo estelar que se cree que provienen de las afueras del Sistema Solar y que fueron recogidos por una sonda estadounidense podrían revelar pistas sobre la composición del Universo, dijeron científicos el jueves.

El polvo de estrellas resulta ser esponjoso como copos de nieve y no tan denso como esperaban los expertos, seg√ļn el estudio publicado en la revista estadounidense Science, que describe el primer examen realizado de cerca sobre algo que los astr√≥nomos hasta ahora pod√≠an ver a distancia.

Los granos fueron cuidadosamente aislados en un colector de la nave de la NASA Stardust, una sonda lanzada en 1999 para tomar muestras del polvo de un cometa y traer de regreso a la Tierra un fragmento del mundo interestelar.

La sonda Stardust (que significa polvo estelar en ingl√©s) “viaj√≥ hasta la mitad del camino hacia J√ļpiter para tomar muestras de las part√≠culas del cometa Wild 2. La nave volvi√≥ a las vecindades de la Tierra para liberar una c√°psula que entregar√° la muestra y que fue esperada con ansias por los cient√≠ficos”, escribi√≥ la NASA en su p√°gina de internet.

La sonda también tomó muestras de una hilera de material polvoriento fino que entra al Sistema Solar desde el espacio exterior.

Aunque la muestra de polvo estelar volvi√≥ a la Tierra en 2006, al tiempo que la nave sin piloto segu√≠a su viaje, le tom√≥ ocho a√Īos al equipo internacional de cient√≠ficos separar la paja del trigo y aislar, entre todas las part√≠culas terrestres, las llegadas de afuera del Sistema Solar.

“Tras analizar no menos de seis aceleradores sincrotr√≥nicos de part√≠culas y muchos microan√°lisis de rayos X, era obvio que la mayor√≠a de las part√≠culas capturadas eran fragmentos diminutos de la nave”, dijo Anton Kearsley, microanalista del Natural History Museum de Gran Breta√Īa.

No obstante, algunos “granos de polvo estelar no eran lo que esper√°bamos y muchos parec√≠an haber venido de lugares extra√Īos”, a√Īadi√≥.

Finalmente, “el equipo fue capaz de identificar las siete part√≠culas que podr√≠an haber llegado de afuera del Sistema Solar”.

Los granos miden una milésima de milímetro.

El equipo de investigaci√≥n estaba compuesto de 66 cient√≠ficos de siete pa√≠ses. Adem√°s, unos 30.000 voluntarios ayudaron en la campa√Īa de internet llamada Stardust@home, trabajando con miles de im√°genes de microscopios digitales.

La sorpresa es que cada una de estas part√≠culas es muy diferente a la otra“, dijo el director del estudio, Andrew Westphal, f√≠sico de la Universidad de California en el laboratorio de ciencias espaciales de Berkeley.

Algunas tienen un aspecto esponjoso, como de copos de nieve, explicó.

Las part√≠culas tambi√©n conten√≠an “un material cristalino llamado ‘olivino’, un mineral hecho de magnesio, hierro y silicona, que sugiere que las part√≠culas vinieron de anillos o desechos de otras estrellas y que fueron modificadas en su ambiente interestelar”, indic√≥ el estudio.

La nave Stardus ya no est√° operando. Envi√≥ su √ļltima se√Īal a la Tierra en 2011, luego de lo cual la NASA asegur√≥ que se qued√≥ sin combustible.

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