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Todo listo para histórico vuelo final del Atlantis a pesar del mal tiempo
Publicado por: Agencia AFP
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La NASA se dispone este viernes a lanzar el Atlantis hacia la Estaci√≥n Espacial Internacional (ISS), a pesar del pron√≥stico de mal tiempo, para la √ļltima misi√≥n de un transbordador espacial, que pasar√° a la historia despu√©s de 30 a√Īos.

“Esta ma√Īana es el principio del fin de la era del transbordador espacial”, dijo Allard Beutel, portavoz del Centro Espacial Kennedy, desde donde se prev√© el despegue del Atlantis a las 11:26 locales (11:26 en Chile).

Unos 2.000 periodistas, tres veces m√°s de lo habitual en un lanzamiento, llegaron al complejo espacial ubicado en Cabo Ca√Īaveral, Florida (sureste de EEUU), y la NASA estima que al menos 750.000 personas presenciar√°n el hist√≥rico vuelo del transbordador.

Pero el estado del tiempo podría alterar los planes, ya que sólo hay 30% de probabilidades de que existan las condiciones meteorológicas propicias para un lanzamiento, dijo Beutel.

Aparte de esa incertidumbre, “no hay ning√ļn problema t√©cnico hasta el momento que impida el lanzamiento de Atlantis”, agreg√≥ el portavoz.

El llenado del tanque externo del transbordador, con casi dos millones de litros de hidrógeno y oxígeno líquidos a muy baja temperatura, comenzó como estaba previsto, poco después de las 06H00 GMT del viernes.

Los cuatro astronautas de la tripulación, tres hombres y una mujer estadounidenses, fueron despertados a las 04:30 (04:30 en Chile). Después del desayuno y de un examen médico final, se pondrán sus trajes espaciales de color naranja hacia las 07:00 en nuestro país y comenzarán a abordar el Atlantis poco después de las 08:00 horas.

La misi√≥n 135 y √ļltima de un transbordador estadounidense tendr√° 12 d√≠as de duraci√≥n y consistir√° en entregar 3,7 toneladas de alimentos y equipos a la ISS, para permitir que la estaci√≥n orbital y su tripulaci√≥n permanente de seis personas cuenten con suministros durante un a√Īo.

El envío a distintos museos del país de los tres transbordadores que restan de la flota inicial de seis -el prototipo, Entreprise, nunca voló, y dos se perdieron en distintas catástrofes, el Challenger en 1986 y el Columbia en 2003, provocando la muerte de 14 personas en total- dejará a Estados Unidos sin un vehículo propio para enviar a sus astronautas en órbita.

Tras el regreso del Atlantis, la NASA depender√° de los Soyuz rusos hasta el desarrollo de una nueva nave espacial estadounidense, que no ser√° antes de 2015, como muy temprano. Varias empresas privadas compiten para ofrecer un medio de transporte de astronautas y carga a la ISS.

El retiro de circulaci√≥n de los transbordadores es motivo de nostalgia y tristeza para muchos, sobre todo en el √°rea cercana al Centro Espacial Kennedy, llamada “Costa Espacial”.

Unos 27.000 puestos de trabajo se perder√°n con la finalizaci√≥n del programa de transbordadores, cuyo reemplazo no se ha definido a√ļn.

“Es como perder a un ser querido”, explic√≥ recientemente Marcia Gaedcke, presidente de la C√°mara de Comercio de Titusville, una ciudad de 45.000 habitantes cercana al Centro Espacial Kennedy, que perder√° el 40% de los 8.000 puestos de trabajo directos eliminados.

“No tenemos idea de lo que ser√° el futuro del programa espacial. Es totalmente desconocido”, dijo Garry Broughton, un ingeniero de United Space Alliance, una empresa subcontratada por la NASA. “La gente es despedida todos los d√≠as”, dijo a la AFP este profesional, que perdi√≥ su trabajo despu√©s de 32 a√Īos de carrera.

La amargura también se percibe entre los astronautas.

“Es duro porque tenemos muchas menos posibilidades de volar al espacio cuando hemos dedicado toda nuestra vida” a eso, reconoci√≥ el astronauta Steve Robinson en una entrevista con la AFP.

“Pienso que mantener a los transbordadores en funcionamiento unos a√Īos habr√≠a sido una soluci√≥n posible para evitar que Estados Unidos se encuentren sin acceso al espacio para sus astronautas, pero ahora es demasiado tarde”, dijo Robinson, que vol√≥ cuatro veces en un transbordador.

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