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Resuelven misterio de la "Gran Niebla" que mató a 12 mil personas en Londres

The Independent
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Fue el 5 de diciembre de 1952 cuando una densa niebla cubrió gran parte de Londres. En un comienzo sus habitantes no le tomaron mayor importancia ya que pensaron que se trataba de un fenómeno natural al cual ya estaban acostumbrados.

Sin embargo con el paso de los días esta nube se volvió aún más espesa, y el cielo literalmente se oscureció. Las personas podían ver apenas a un metro de distancia, y diversos eventos así como también funciones de teatro debieron suspenderse.

El sistema de transporte público dejó de funcionar, y miles de personas comenzaron a experimentar serios problemas respiratorios.

Clima en Londres durante la "Gran Niebla" de 1952 | Wikimedia Commons
Clima en Londres durante la “Gran Niebla” de 1952 | Wikimedia Commons

Cuando finalmente la niebla dejó la ciudad, el 9 de diciembre del mismo años, ya eran miles los que debieron ser hospitalizados. El saldo fue de 12 mil personas que murieron a causa de este inusual fenómeno.

Lo ocurrido motivó a las autoridades inglesas a promulgar diversas leyes, como la Clean Air Act 1956, con el objetivo de restringir la contaminación en el aire. No obstante, nadie había podido explicar por qué esta niebla “envenenó” a tantas personas… hasta ahora.

Un equipo de científicos liderados por el profesor de Ciencias Atmosféricas del Texas A&M University, Renyi Zhang, realizó una investigación -cuyos resultados fueron dados a conocer por la revista especializada Proceedings of the National Academy of Sciences– en la que se determinó que la alta toxicidad de la llamada “Gran Niebla” se debió a la formación de sulfato tóxico.

Zhang explicó que el sulfato fue el principal factor que causó la niebla, y precisó que en aquella oportunidad se formaron partículas de ácido sulfúrico a partir del dióxido de azufre liberado por la excesiva quema de carbón en los hogares londinenses en las plantas de energía.

Clima en Londres durante la "Gran Niebla" de 1952 | Yahoo.com
Clima en Londres durante la “Gran Niebla” de 1952 | Yahoo.com

No obstante, agregó que aún no se sabía con certeza por qué el dióxido de azufre se transformó en ácido sulfúrico.

“Los resultados que obtuvimos muestran que este proceso fue facilitado gracias al dióxido de nitrógeno, otro producto de la combustión del carbón, y se produjo en un comienzo en la niebla natural”, precisó el experto según el periódico español La Razón.

En la misma línea, asevera que otro punto clave en esta conversión del dióxido de azufre a sulfato son las partículas ácidas. “La niebla natural contenía partículas más grandes de varias decenas de micrómetros de tamaño. La evaporación posterior de la niebla dejó partículas más pequeñas de ácidos que cubrieron la ciudad”, indicó.

Cabe señalar que en aquellos años Inglaterra venía recuperándose de los efectos de la II Guerra Mundial, por lo que el carbón de mejor calidad era exportado. Por ende, los ingleses utilizaban un carbón de baja calidad, el que contenía elevados índices de azufre.

Los encargados de la investigación temen que este fenómeno se repita en lugares con condiciones de extrema contaminación, como China.

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