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¿Por qué la NASA demoró 9 años en llegar a Plutón y luego seguir de largo?

Imagen de archivo del lanzamiento de New Horizons | NASA
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En 2006 la NASA envió al espacio la sonda espacial New Horizons, cuyo resultados recién hoy comienzan a ser disfrutados por la comunidad científica, que se maravilló con la foto más detallada de Plutón jamás antes vista.

Pero contrario a lo que muchos pudieran creer, New Horizons no se quedará orbitando el planeta enano, sino que seguirá su viaje hacia el fin de nuestro sistema, pasando de largo a este inexplorado cuerpo.

La imagen más detallada de Plutón | NASA

La imagen más detallada de Plutón | NASA

¿Por qué? Esa fue la pregunta que se hicieron en el Washington Post, que puso énfasis en los 9 años que demoró la misión para luego seguir su viaje y perderse la oportunidad histórica de conocer más de Plutón.

Sobre la duda, Amy Shira, una periodista miembro del equipo de la misión New Horizons, salió a aclarar que no todo es tan simple como parece, y que gran culpa de esto es un tema logístico respecto al combustible que transporta la sonda.

Este satélite del tamaño de un piano, fue equipado con una carga de combustible que de por sí es un peso significativo. Mientras más combustible, más costoso y dificultoso era el despegue desde la Tierra, por lo que fue cargado con uno justo para llegar hasta el planeta enano.

El tema es que si se hubiese querido mantener a New Horizons en Plutón, se tendría que haber instalado un segundo cohete, que detenga su velocidad actualmente de más de 49.300 km/h. Ello hubiese significado combustible, tamaño, peso y costo, que la NASA no tenía. A ello hay que sumar que Plutón cuenta con una gravedad casi nula, lo que era más difícil de mantener en su órbita.

Pero no hay que ser tan negativos con este “pase de largo” que hizo la NASA de Plutón, ya que sólo con su acercamiento se permite obtener mapas de su superficie así como de su luna, Caronte, que también consiguió una foto este martes.

Plutón y su luna Caronte | NASA

Plutón y su luna Caronte | NASA

A su vez, New Horizons logrará -de seguir con éxito- ir a donde nadie había ido. Esto pues ahora va camino hacia el cinturón de Kuiper, la región cercana a Neptuno y donde tiene una posibilidad en 10.000 de colisionar con escombros espaciales.

El Cinturón de Kuiper -el amplio anillo de escombros que rodea el Sistema Solar y donde evoluciona Plutón- es más o menos una galería de tiro, donde hay muchos pequeños cometas primordiales y otros objetos más pequeños que Plutón.

Nunca antes una nave se había aventurado hasta el Cinturón de Kuiper, cosa que hace New Horizons.

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