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Virgin persigue su sueño espacial a pesar de accidente de nave en California

Josh Edelson | AFP
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El presidente de Virgin, Richard Branson, juró que continuará persiguiendo su sueño de realizar los primeros viajes turísticos al espacio a pesar del accidente de la nave SpaceShipTwo, que causó este viernes un muerto y un herido grave en el desierto de California.

Hablando con reporteros tras llegar a la sede del ambicioso programa Virgin Galactic, Branson dijo que la seguridad sigue siendo la “prioridad número uno”.

“Les debemos a nuestros pilotos de pruebas el hallar exactamente lo que funcionó mal, y una vez sepamos lo que estuvo mal, si podemos arreglarlo, nos aseguraremos absolutamente de que el sueño siga vivo”, dijo el magnate a los periodistas.

“Entendemos los riesgos que implica y no vamos a seguir adelante ciegamente. Hacerlo sería un insulto a todos aquéllos afectados por esta tragedia”.

“Vamos a aprender de lo que fue mal, descubrir cómo podemos mejorar la seguridad y funcionamiento y luego ir hacia adelante juntos”, dijo, añadiendo que se está trabajando con las autoridades en la investigación para dar con las causas del accidente.

“Hemos estado llevando a cabo un programa completo de pruebas durante muchos años y la seguridad siempre ha sido nuestra prioridad número uno”, dijo Branson.

El accidente, el segundo en la semana en el sector del turismo espacial, supone un duro revés para los planes del millonario.

“Siempre hemos sabido que la ruta al espacio es extremadamente difícil y que todos los nuevos medios de transporte deben enfrentar días difíciles al principio de su historia”, dijo Branson después del incidente.

Miembros de la Oficina nacional para la seguridad en el transporte (NTSB) y de la Administración Federal de Aviación en Estados Unidos(FAA) llegaron al lugar para investigar el accidente, constató AFP.

La atención de estas pesquisas se centra en una nueva fórmula de combustible con la que se experimentó en el vuelo del viernes, el 35e de SpaceShipTwo. Hecho a base de plástico, el combustible se había probado en tierra pero nunca durante un vuelo.

Virgin Galactic explicó que su “socio”, la sociedad de ingeniería aeroespacial Scaled Composites, realizó un vuelo de prueba del SpaceShipTwo, un “prototipo para el primer vuelo espacial comercial”.

Imágenes de video mostraron escombros esparcidos en medio de arbustos. Según testimonios, no hubo explosión cuando la nave se separó de su vehículo de lanzamiento a 13.700 metros de altura.

“Con mis ojos y oídos, no constaté nada anormal (…). Si hubo una enorme explosión no la he visto”, declaró el director de la base espacial de Mojave, Stuart Witt.

El accidente mató a uno de los dos pilotos e hirió de gravedad al segundo. SpaceShipTwo puede transportar a seis pasajeros además de los dos pilotos.

La nave partió hacia las 09h20 (13:20 en Chile) de la base espacial de Mojave. Se separó de su vehículo de lanzamiento WhiteknightTwo hacia las 10h00 locales (14:00 en Chile). Doce minutos después “sufrió una grave anomalía que se tradujo en su destrucción”, mientras que WhiteKnightTwo aterrizó sin incidentes.

Empujando fronteras

Expertos estiman que este accidente y otros como el del cohete Antares hace pocos días, construido para enviar suministros a la Estación Espacial Internacional, afectan negativamente al futuro del turismo espacial.

Para Marco Cáceres, analista del gabinete especializado Teal Group, “no veremos vuelos comerciales de turismo espacial el próximo año y probablemente durante varios años”.

El director general de la Agencia espacial europea (ESA), Jean-Jacques Dordain, estimó que este accidente supone “una lección para los que quieren continuar empujando las fronteras de lo posible”, pero que “los progresos (en el espacio) se hicieron con la sumade muchos éxitos pero también de fracasos y accidentes”.

SpaceShipTwo es la versión comercial de SpaceShipOne, la primera nave privada que viajó al espacio en 2004.

Centenares de personas han reservado su vuelo de unos minutos fuera de órbita a bordo del SpaceShipTwo, a un costo de 250.000 dólares el billete.

El transbordador había realizado su primer vuelo de prueba hace un año y medio.

El mes pasado, Richard Branson dijo al diario The Wall Street Journal que esperaba realizar el primer viaje comercial de Virgin Galactic antes de Navidad, y que viajaría en uno de los primeros vuelos con su hijo.

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