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Imagen de la NASA evidenciaría el nacimiento de una nueva luna en Saturno
Publicado por: Christian Leal
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Descubrir una nueva luna en el sistema solar es, de por sí, algo formidable. Imaginen entonces la euforia de los astrónomos cuando obtuvieron evidencia de que podríamos estar presenciando el nacimiento de una.

Se trata de una foto en blanco y negro de los anillos de Saturno enviada por la sonda Cassini. En ella se aprecia una peque√Īa protuberancia sobre el anillo “A” del planeta -el m√°s alejado del centro- indicio de que suficientes trozos de hielo han logrado aglutinarse hasta dar forma a un nuevo sat√©lite.

Si los astr√≥nomos logran confirmar que se trata de un nuevo cuerpo orbital, se tratar√≠a de la luna n√ļmero 63 del planeta anillado.

“Observar el nacimiento de una peque√Īa luna es un evento tan inesperado como emocionante”, afirm√≥ a la BBC la integrante del Laboratorio de Propulsi√≥n Jet (JPL) de la NASA, Linda Spilker.

Informalmente bautizada como “Peggy”, este sat√©lite medir√≠a alrededor de 800 metros de di√°metro (cerca de 8 cuadras) y podr√≠a seguir aumentando su tama√Īo seg√ļn se fusionen con √©l otros trozos de hielo.

“Los anillos de Saturno est√°n compuestos de hielo, incluso en un 90% hielo puro de agua, as√≠ que estas part√≠culas colisionando establecen las condiciones ideales para que los objetos se aglutinen. Y precisamente las im√°genes nos muestran este tipo de aglomeraci√≥n”, afirm√≥ el profesor Carl Murray de la Universidad Queen Mary de Londres.

“Por ahora, todo lo que sabemos es que hay algo ah√≠. Lo que podemos rastrear es el efecto de un objeto de este tipo al intervenir las part√≠culas a su alrededor, creando perturbaciones en los anillos”, a√Īadi√≥, indicando que en estos momentos ese orilla del anillo es 20% m√°s brillante que sus alrededores, con una extensi√≥n de 1.207 kil√≥metros de largo por 9.7 kil√≥metros de ancho.

Incluso, es posible que “Peggy” sea la √ļltima luna que pueda crear Saturno, considerando que todas las evidencias fotogr√°ficas recabadas por los astr√≥nomos indican que sus anillos se han vuelto demasiado finos como para seguir creando sat√©lites.

“La teor√≠a indica que tiempo atr√°s, Saturno ten√≠a un sistema de anillos mucho m√°s masivo, capaz de dar a luz lunas mucho mayores. A medida que las lunas se iban formando a sus orillas, estas consum√≠an los anillos y luego evolucionaban. De esta forma, las lunas que se formaron primero son las m√°s grandes y lejanas”, asever√≥ Murray.

La espera para saber si “Peggy” se convertir√° en una luna

Pero haber llegado hasta aqu√≠ no garantiza la subsistencia de este sat√©lite en ciernes. Esto porque si contin√ļa oribitando al interior de los anillos de Saturno, puede que los impactos reiterados con otros trozos de hielo, en vez de acrecentar su tama√Īo, acaben por desintegrarla.

Su √ļnica v√≠a de subsistencia es apartarse de los anillos hacia una √≥rbita exterior en el momento indicado. Pero entonces tendr√° una dificultad a√ļn mayor: evitar el impacto con sus hermanas mayores que ya est√°n establecidas alrededor del planeta gigante.

A√ļn m√°s frustrante es el hecho de que, si logra sobrevivir, su peque√Īo tama√Īo har√° casi imposible poder identificarla en el espacio abierto.

“Peggy est√° tratando de abrirse paso en el mundo. Si logra escapar, tendr√° que superar a predecesores mucho mayores que ella y, a√ļn si puede superarlo, todav√≠a est√° la posibilidad de que sea derribada por alg√ļn meteorito en v√≠as de colisi√≥n”, indic√≥ Murray.

Pero existe una posibilidad de saber el final de esta lucha por la supervivencia astron√≥mica. En 2016, Cassini realizar√° una de sus √ļltimas √≥rbitas alrededor de Saturno, la cual le dar√° un mejor √°ngulo de c√°mara para examinar la situaci√≥n en que se encuentra la incipiente luna.

“Los bebes est√°n a salvo en el vientre, pero en alg√ļn momento deben dejarlo. La paradoja es que para llegar a la seguridad del espacio, Peggy debe sortear grandes obst√°culos primero”, concluy√≥ Murray.

NASA | JPL

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