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Descubren el exoplaneta más pequeño del Universo encontrado hasta ahora

Kepler 37b | NASA
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El exoplaneta Kepler 37b es el primero descubierto que posee un tamaño menor a Mercurio, el más pequeño de nuestro sistema solar, anunciaron astrónomos en la revista Nature.

Éste fue detectado junto con otros dos planetas extrasolares, en órbita alrededor de una estrella bautizada Kepler-37, según el artículo publicado por el equipo de Thomas Barclay del Centro de Investigación Ames de la NASA, California.

Dos de esos tres planetas, entre ellos Kepler 37b, son más pequeños que la Tierra, y el tercero es dos veces mayor que nuestro planeta.

Lanzado en marzo de 2009, satélite estadounidense Kepler identifica los exoplanetas potenciales observando permanentemente los cambios de luminosidad de más de 150.000 estrellas situadas en las constelaciones de Cygnus (Cisne) y Lyra. Su misión es buscar planetas hermanos de la Tierra susceptibles de albergar vida.

Hasta hace poco, los investigadores solamente podían detectar los exoplanetas más grandes. En diciembre de 2011 anunciaron el descubrimiento de los dos exoplanetas más pequeños hasta el momento detectados, con dimensiones similares a las de la Tierra.

El descubrimiento anunciado este miércoles en Nature transpone ese límite, dado que Kepler-37b, que gira en 13 días alrededor de su estrella, es más pequeño que cualquiera de los planetas de nuestro sistema y está más cerca de su sol.

La temperatura en la superficie de Kepler-37b podría superar los 400 grados Celsius, según los astrónomos. Estiman que probablemente se trate de un planeta rocoso, sin atmósfera ni agua, parecido a Mercurio, y por lo tanto inhabitable.

Desde el hallazgo del primer exoplaneta en 1995, más de 800 planetas en órbita alrededor de otras estrellas que no son nuestro Sol fueron descubiertos.

Kepler | NASA

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