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Sonda espacial Rosetta rozará la Tierra en impulso para cita con cometa

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La sonda espacial europea Rosetta, un proyecto de 1.000 millones de euros (1.500 millones de dólares), pasará cerca de la Tierra el viernes en un apasionante recorrido de 10 años que le permitirá ganar velocidad para un encuentro con un cometa en el espacio remoto en 2014.

Imagen: CienciaySociedad.info

Los científicos de la Agencia Espacial Europea (ESA) se entusiasman con la perspectiva de ver de cerca a Rosetta, lanzada al espacio en 2004. La sonda espacial efectúa un viaje de 10 años y 7.100 millones de kilómetros que debe llevarla a reunirse con uno de los cometas que recorren el sistema solar.

Según lo previsto, Rosetta debe encontrarse con el Cometa 67/P Churyumov-Gerasimenko en mayo de 2014 antes de lanzar un pequeño laboratorio, del tamaño de un frigorífico, bautizado Philae, que se anclará a la superficie de la roca en busca de pistas sobre el pasado del sistema solar.

Después, Rosetta seguirá al cometa durante dos años, estudiándolo en su viaje alrededor del Sol.

Pero para ello, la sonda necesita primero ganar velocidad y la gravedad de la Tierra, utilizada como un tirachinas, es la clave.

A las 04:45 de la madrugada del viernes, Rosetta se encontrará en el punto de su recorrido más cercano de nuestro planeta, según la ESA. El artefacto sobrevolará el Océano Indico a 2.480 km de altitud al sur de la isla indonesia de Java.

“Pasará sobre la tierra a una velocidad de 13,3 km por segundo”, es decir 47.800 km/h, explica la agencia espacial. “La ayuda de la gravedad incrementará la velocidad de la nave en 3,5 km/s (12.960 km/h) respecto al Sol”.

Los astrónomos aficionados que esperen poder ver a Rosetta tendrán más oportunidades si se encuentran en el hemisferio sur y disponen de “un telescopio al menos de talla media”, afirma Amruta Mehta, uno de los científicos de la agencia europea, en su página web.

Antes de acercarse en 2014 al cometa 67/P Churyumov-Gerasimenko, la sonda pasará cerca de otro asteroide, el 21 Lutetia, en julio de 2010.

Los astrónomos piensan que conocer más los cometas, formados por restos que datan de cuando nació el sistema solar, ayudará a comprender la formación de los planetas y los inicios de la vida en la Tierra.

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